Kämpfe immer noch gegen Al-Qaida

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Die Landminen waren gelegt. Als sich Hunderte von US-gestützten Streitkräften in Pickup-Trucks mit Maschinengewehren näherten, beobachteten und warteten die al-Qaida-Kämpfer in ihrer Redoute, versteckt in den zerklüfteten Bergen des Südjemen.

Die erste Explosion zerschmetterte ein Fahrzeug, aber der Konvoi drängte vorwärts. Dann kam ein zweiter Knall. Innerhalb von Minuten wurden fünf Lastwagen zerstört und die Militanten begannen mit schweren Waffen von ihren Sitzstangen aus zu schießen, erinnerten sich fünf Zeugen des Hinterhalts vom 10. Mai.

Mitglieder der Shabwani Elite Forces stehen auf einem Hügel mit Blick auf Hota im Jemen. Die von den Vereinigten Arabischen Emiraten unterstützte Miliz befreite das Dorf im Dezember 2017 von al-Qaida auf der Arabischen Halbinsel.

Es gebe viele Fallen, sagte Raoof Salim Ahmed, 28, ein Kämpfer, der von einem Al-Qaida-Scharfschützen in Oberschenkel und Hoden geschossen wurde und von einem Krankenhausbett aus sprach. Sie hatten keine Angst. Wenn sie es wären, hätten sie nicht so heftig gekämpft.

Im vergangenen Jahr hat sich der Schattenkrieg zwischen al-Qaida und lokalen jemenitischen Kämpfern verschärft, weitgehend außer Sicht und aus den Schlagzeilen. Während einem separaten jemenitischen Bürgerkrieg viel Aufmerksamkeit geschenkt wurde, in dem die Rebellen des Nordens gegen die international anerkannte Regierung antreten, ist der Kampf der von den USA unterstützten jemenitischen Streitkräfte gegen al-Qaida-Kämpfer eskaliert.

Im ersten Jahr der Amtszeit von Präsident Trump führten die USA weit mehr Luftangriffe gegen al-Qaida-Kämpfer im Jemen durch als in den Jahren zuvor. Obwohl sich das Tempo in diesem Jahr bisher deutlich verlangsamt hat, liegt es weiterhin deutlich über dem Tempo der Regierung von Präsident Barack Obama. US-Spezialeinheiten sind hier vor Ort, beraten die Anti-Al-Qaida-Kämpfer und rufen amerikanische Luftangriffe auf, eine Rolle, die mit der Eskalation der Luftkampagne gewachsen ist.

Männer ruhen in der Nähe einer mit Sprühfarbe beschrifteten Wand in Zinjibar. Die Stadt stand bis zu ihrer Befreiung im Jahr 2014 unter der Kontrolle der AQAP. Raoof Salim Ahmed, 28, erholt sich im Militärkrankenhaus in Jaar. Er wurde von einem al-Qaida-Scharfschützen erschossen. LINKS: Männer ruhen in der Nähe einer mit Sprühfarbe beschrifteten Wand in Zinjibar. Bis zur Befreiung 2014 stand die Stadt unter der Kontrolle der AQAP. RECHTS: Raoof Salim Ahmed, 28, erholt sich im Militärkrankenhaus in Jaar. Er wurde von einem al-Qaida-Scharfschützen erschossen.

Pentagon-Beamte sagten, diese Bemühungen würden das Franchise von al-Qaida im Jemen, das als die tödlichste Verbündete der militanten Gruppe gilt, erfolgreich zurückfahren.

Aber während die Militanten aus einigen ihrer Festungen vertrieben wurden, erkennen die jemenitischen Streitkräfte an, dass ihre jüngsten Errungenschaften gegen al-Qaida prekär sind. Jemenitische Kämpfer, die die Gruppe im Hinterland der Provinzen Shabwa und Abyan bekämpfen, sagen, al-Qaida habe diese Schläge überstanden und sei ein erbitterter Gegner. In den letzten Monaten haben Militante ihre Kampagne von Hit-and-Run-Angriffen und strategischen Rückzugsgebieten forciert und eine Welle von Bombenanschlägen und Attentaten gegen Regierungsbeamte, Sicherheitskräfte und andere verübt.

Bei den intensiven Zusammenstößen, die im Mai im östlichen Al Khabr-Gebirge der Provinz Abyan zwei Tage dauerten, standen nach Angaben von Zeugen etwa 500 lokale Kämpfer gegen drei Dutzend Militante.

Nach Angaben von Krankenhausbeamten starben fünf lokale Kämpfer und 19 wurden verletzt. Vier Militante wurden getötet. Der Rest entkam, nachdem sie zwei Scharfschützen auf einer Selbstmordmission zurückgelassen hatten, um ihre Feinde abzuwehren.

Al-Qaida hat nach Angaben mehrerer Sicherheitsanalysten etwa die Hälfte des jemenitischen Territoriums verloren, das sie auf dem Höhepunkt Ende 2015 kontrolliert hatte. Aber die Militanten bleiben nach Angaben von Anti-al-Qaida-Kämpfern in Teilen von mindestens sieben Provinzen, darunter Shabwa, Abyan, Al Bayda und Hadramawt, aktiv und operieren zeitweise auch anderswo im Süden des Landes.

Jetzt seien sie gefährlicher, sagte Rami Ali, 25, ein Anti-al-Qaida-Kämpfer, der an der Schlacht teilgenommen hatte. Sie befinden sich nicht an einem bestimmten Ort oder Gebiet, daher ist es schwierig, sie zu finden. Und sie versuchen, jede Gelegenheit zu finden, ihre Angriffe auszuführen.

Mohammed Salim al-Buhar, links, Kommandant der Shabwani Elite Forces, geht vor einem Lebensmittelladen im befreiten Azzan.

Am gefährlichsten von allen

Die kurvenreiche Straße von Ost-Abyan nach Shabwa ist gespickt mit Schildern, die al-Qaida verherrlichen. Graffiti lobt Osama bin Laden und fordert die Herrschaft nach dem islamischen Scharia-Recht. In der Nähe einer grün-cremefarbenen Moschee ist eine Botschaft an eine Wand gekritzelt: Dschihad ist die Lösung. An einem schroffen Berghang fliegt ein schwarz-weißes Al-Qaida-Banner.

Seit fast einem Jahrzehnt halten US-Geheimdienste den Jemen-Zweig von al-Qaida, bekannt als al-Qaida auf der Arabischen Halbinsel oder AQAP, für die gefährlichste aller ihrer Verbündeten. 2009 versuchte AQAP, ein Flugzeug nach Detroit zu bombardieren und im folgenden Jahr Paketbomben per Frachtflugzeug nach Chicago zu schicken. AQAP machte sich auch die Ehre für den Angriff auf das Pariser Büro der französischen Satirezeitung Charlie Hebdo im Jahr 2015, bei dem elf Menschen ums Leben kamen.

Im Jahr 2011 nutzte AQAP das politische Chaos nach der populistischen Revolte des Arabischen Frühlings, die schließlich Präsident Ali Abdullah Saleh absetzte. Innerhalb weniger Monate beschlagnahmte AQAP große Teile des Südjemen.

Eine von den USA unterstützte jemenitische Regierungsoffensive Mitte 2012 vertrieb die Militanten aus vielen Städten.

Aber drei Jahre später brach der Bürgerkrieg aus und zog eine von den USA unterstützte sunnitische Regionalkoalition unter der Führung von Saudi-Arabien und den Vereinigten Arabischen Emiraten an, die versucht, die Regierung wiederherzustellen und den Einfluss des Iran zu schwächen, der die schiitischen Rebellen unterstützt. AQAP nutzte das durch den Bürgerkrieg entstandene Vakuum, um Territorium, Waffen und Geld zu beschlagnahmen. Al-Qaida-Kämpfer übernahmen die Kontrolle über die Provinzhauptstadt von Jaar und Abyan, Zinjibar, und drangen in Mukalla ein, die fünftgrößte Stadt des Jemen und einen wichtigen Hafen. Unterdessen hat der rivalisierende Islamische Staat in den letzten vier Jahren eine eigene bescheidene Filiale im Jemen mit höchstens einigen hundert Mitgliedern, meist al-Qaida-Überläufern, hervorgebracht.

Vor diesem Hintergrund hat die Trump-Administration dem US-Militär mehr Spielraum für Luft- und Bodenangriffe ohne Zustimmung des Weißen Hauses eingeräumt. In der Woche nach Trumps Amtseinführung wurde ein SEAL der US-Marine bei einem verpfuschten Überfall nördlich von Abyan getötet, der von al-Qaida erwartet wurde.

Ein Spezialist für Sprengstoffentsorgung kniet neben Geräten von al-Qaida-Kämpfern. Ein Spezialist untersucht eine Bombe derselben Militanten. LINKS: Ein Spezialist für Sprengstoffentsorgung kniet neben Geräten von al-Qaida-Kämpfern. RECHTS: Ein Spezialist untersucht eine Bombe derselben Militanten.

Im vergangenen Jahr führte das US-Militär 131 Luftangriffe durch, mehr als das Sechsfache der Zahl von 2016, nach Angaben des Pentagons. Die überwiegende Mehrheit zielte auf AQAP ab, obwohl 13 der Luftangriffe gegen den aufstrebenden IS-Partner gerichtet waren. In diesem Jahr gab es bisher mindestens 30 Luftangriffe, von denen alle bis auf einen auf AQAP abzielten.

Im Dezember sagte Army Lt. Col. Earl Brown, ein Sprecher des Zentralkommandos des Pentagon, dass die US-Terrorismusbemühungen den Propagandaapparat der AQAP geschwächt, die Informationsbeschaffung über die Gruppe verbessert und die Angriffe auf Militante verbessert hätten. Der Fußabdruck und der Einfluss von AQAP wurden verringert, und das Ziel bestand nun darin, zu verhindern, dass der Islamische Staat das Vakuum füllt.

Während die Luftangriffe den von den USA unterstützten jemenitischen Streitkräften und ihren Verbündeten aus den Vereinigten Arabischen Emiraten geholfen haben, Territorium zurückzugewinnen, bleiben laut einer Studie des Council on Foreign Relations Anfang dieses Jahres etwa 4.000 AQAP-Kämpfer im Jemen.

AQAP führte einen erbitterten Kampf um Hota zu verteidigen, schmolz aber schließlich nach einem Monat des Versteckens und des Einsatzes von Scharfschützen dahin. Shabwani Elite Forces patrouillieren Hota, das immer noch Anzeichen für die intensiven Kämpfe dort gegen AQAP-Streitkräfte zeigt. Ihre Mitglieder, wie diese Kämpfer, stehen an Dutzenden von Kontrollpunkten und Außenposten in ehemaligen AQAP-Hochburgen Wache. OBEN: AQAP führte einen erbitterten Kampf um Hota zu verteidigen, schmolz aber schließlich nach einem Monat des Versteckens und des Einsatzes von Scharfschützen dahin. LINKS: Shabwani Elite Forces patrouillieren Hota, das immer noch Anzeichen der intensiven Kämpfe gegen AQAP-Streitkräfte zeigt. RECHTS: Ihre Mitglieder, wie diese Kämpfer, bewachen Dutzende von Kontrollpunkten und Außenposten in ehemaligen AQAP-Hochburgen.

„Die schwierigsten Hindernisse, denen wir gegenüberstehen“

Am östlichen Eingang der Stadt Azzan, die einst al-Qaida regierte, sind Gebäude mit Granatkratern von der Größe von Melonen übersät, und Graffitis, die die Extremisten verherrlichen, sind übersät.

Die Schlacht um Azzan im vergangenen August begann mit Luftangriffen, bei denen viele der Militanten vertrieben wurden, erinnerten sich Zeugen. Als drei Tage später von den USA und den Emiraten unterstützte jemenitische Truppen in die Stadt eindrangen, leisteten die verbliebenen AQAP-Kämpfer wenig Widerstand. Zwei al-Qaida-Scharfschützen, die am Eingang von Azzan stationiert waren, schossen bis zu ihrem Tod. Der Rest ist geflohen.

So kämpfen sie, sagte Mohammed Salim al-Buhar, der schlanke 31-jährige Kommandant der Anti-AQAP-Kräfte, die jetzt Azzan und Hota kontrollieren, einst eine weitere militante Hochburg. Sie versuchen, dich daran zu hindern, vorwärts zu kommen, um ihren Kämpfern Zeit für die Flucht zu verschaffen.

Die Militanten verfolgten eine ähnliche Strategie, als die emiratischen und jemenitischen Truppen 2016 Mukalla zurückeroberten und sich ohne Blutvergießen zurückzogen. AQAP führte einen erbitterten 72-Stunden-Kampf bei dem Versuch, Hota zu verteidigen, schmolz aber schließlich nach einem Monat des Versteckens und des Einsatzes von Scharfschützen dahin.

Buhar wäre im Kampf um Hota beinahe gestorben, nachdem ihm Scharfschützen zweimal in die Hüfte geschossen hatten. Dutzende seiner Männer kamen bei den Kämpfen ums Leben.

Buhar, der Tarnung und einen Schal um den Hals trägt, führt die Shabwani Elite Forces an, eine einheimische Provinzmiliz, die behauptet, mehr als 3.000 Kämpfer zu haben.

Mohammed Salim al-Buhar sitzt in seinem Büro vor einem Porträt von Scheich Khalifa bin Zayed al-Nahyan, dem Präsidenten der Vereinigten Arabischen Emirate. Buhar wäre im Kampf um Hota beinahe gestorben, nachdem ihm Scharfschützen zweimal in die Hüfte geschossen hatten.

In einem geräumigen Zelt mit Teppichboden auf seinem Militärstützpunkt hängt ein großes Porträt des Führers der Vereinigten Arabischen Emirate, Scheich Khalifa bin Zayed al-Nahyan. Die Vereinigten Arabischen Emirate versorgen Buhars Männer mit Waffen, Ausbildung und Gehältern. Während die Truppen der Vereinigten Arabischen Emirate an der Seite seiner Männer kämpfen, seien Soldaten der US-Spezialeinheiten da, um Luftangriffe abzurufen, die er erbitte.

Hinten befindet sich normalerweise eine Gruppe von vier oder fünf Amerikanern in gepanzerten Fahrzeugen, sagte Buhar.

Auf die Frage nach der Rolle der USA vor Ort sagte Captain Bill Urban, ein Sprecher des Zentralkommandos des Pentagon, er könne aufgrund der operativen Sicherheit und der Sicherheit unserer Streitkräfte im Jemen keine Einzelheiten nennen.

Heute bewachen Buhars Männer Dutzende von Kontrollpunkten und Außenposten in ehemaligen AQAP-Hochburgen. Aber große Kontingente von al-Qaida-Kämpfern kontrollieren noch immer vier abgelegene Bezirke, in denen Berge und Höhlen als Verstecke oder Trainingslager dienen und Schlafzellen in befreiten Gebieten unterhalten.

Aber der Einsatz von Minen und hochentwickelten Sprengstoffen durch die Militanten hat Buhars Bemühungen gebremst, AQAP zu verfolgen. In einem Haus in Hota fanden Buhars Kämpfer 80 Bomben und C4-Sprengstoff. Es war ein Labor, von dem Buhar glaubt, dass es von Ibrahim al-Asiri geleitet wurde, dem berüchtigten Bombenbauer von AQAP, der sich jahrelang US-Luftangriffen entzog.

Die Fallen, die sie uns stellen, und die Hinterhalte sind die schwierigsten Hindernisse, denen wir gegenüberstehen, sagte er. Sie verwenden Sprengstoffe auf gefährliche und innovative Weise.

Jaar wurde 2014 befreit, aber es gibt immer noch eine Reihe von Sympathisanten in der Gegend.

'Wir sind nicht zusammen'

Während des Jahres, in dem die Militanten Zinjibar und Jaar kontrollierten, gründeten sie das, was sie das islamische Emirat Waqar nannten. Sie leiteten die Gerichte und die Polizei, nahmen Diebe fest, sorgten für schnelle Gerechtigkeit und leisteten Dienste auf eine Art und Weise, wie es die schwache und zersplitterte Regierung des Landes selten tat.

In den Städten Azzan und Hota sagten Anwohner, dass die Militanten Regierungsmitarbeiter ins Visier nahmen, den Rest der Bevölkerung aber gut behandelten.

Im ländlichen Jemen wurde die überwiegend konservative Bevölkerung zu einer Quelle von Rekruten und Sympathisanten. Hunderte, wenn nicht Tausende von AQAP-Kämpfern stammten aus lokalen Stämmen und Familien.

Für diejenigen, die im Mai in den Al-Khabr-Bergen gegen al-Qaida-Kämpfer kämpften, bestand der Verdacht, dass sie verraten worden waren, möglicherweise von ihnen bekannten Personen.

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Sie haben unseren Angriff erwartet, weil es Leute gibt, die sie mit Informationen versorgen, sagte Yasser Saleh, ein Anti-al-Qaida-Kämpfer, der an der Schlacht teilnahm. Und so waren sie bereit.

Nasser al-Hassani, 26, war Al-Qaida-Mitglied in Azzan, floh aber nach Jaar, wo er heute gegen AQAP kämpft. Dafür wurde er verleugnet.

Sowohl die Provinzen Abyan als auch Shabwa sind seit langem Brutstätten für antiamerikanische Gefühle. Die Unterstützung der Vereinigten Staaten für Israel sowie seine Kriege im Irak und in Afghanistan haben Wut und Ressentiments geschürt, ebenso wie Vorwürfe über Hunderte von zivilen Toten bei Angriffen durch US-Drohnen und -Kampfflugzeuge in den letzten zehn Jahren.

Es gebe Menschen, die mit al-Qaida sympathisieren und sie unterstützen, so Saleh weiter. Sie mögen keine Amerikaner. Und sie mögen keine der Kräfte, die mit ihnen arbeiten.

Nasser al-Hassani, 26, versteht. Er war Al-Qaida-Mitglied in Azzan. Aber er wurde von den Militanten desillusioniert und floh nach Jaar, wo er sich den lokalen Stammeskräften anschloss, die gegen AQAP kämpften. In seiner Heimatstadt wurde er von seiner Familie und seinen Nachbarn verstoßen.

Ich kann nicht in mein Dorf zurückkehren, sagte Hassani. Für sie bin ich ein Nicht-Muslim, weil ich übergelaufen bin.

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Sogar innerhalb der Milizen kämpfen
al-Qaida, man befürchtet Doppelagenten, die den Militanten routinemäßig Hinweise geben. Ein hochrangiger Anführer kam zu einem Interview mit einer Pistole an der rechten Hüfte und einem AK-47-Gewehr für zusätzlichen Schutz. Er sprach unter der Bedingung, anonym zu bleiben und nicht fotografiert zu werden, weil er befürchtete, ermordet zu werden.

Wir haben viele der Doppelagenten erwischt, aber es gibt immer noch welche, sagte der Anführer, der drahtig war und einen dünnen Schnurrbart trug. Nur Allah weiß, was im Herzen eines Menschen ist.

Unter denen, die sich über den Weggang der Militanten freuen, gibt es die Befürchtung, dass das politische Vakuum des Landes den Weg für ihre Rückkehr ebnen würde. Wenn sich die Regierung stabilisiert, können sie nicht zurückkommen, sagte Younous Ajudum, ein Ladenbesitzer in Hota.

Für Ahmed, den verwundeten Kämpfer im Krankenhausbett, könnte sich ein militärischer Sieg über die Militanten als schwer fassbar erweisen, solange die verworrenen Loyalitäten des Südjemen gegenüber der AQAP bestehen.

Wenn wir alle zusammenarbeiten, können wir al-Qaida loswerden, sagte Ahmed. Aber bis jetzt sind wir nicht zusammen.

Kämpfer der Shabwani Elite Forces in Azzan zeigen die Flagge des Südjemen, die 1990 nicht mehr existierte.

Ali Almujahed hat zu diesem Bericht beigetragen.