Zigaretten von Philip Morris International können Lungenerkrankungen verursachen. Jetzt will das Unternehmen Medikamente zur Behandlung verkaufen.

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(Daniel Stolle / Für ALES)

VonTodd C. Frankel 2. September 2021 um 9:29 Uhr EDT VonTodd C. Frankel 2. September 2021 um 9:29 Uhr EDT

Ruth Tal-Singer verbrachte mehr als zwei Jahrzehnte bei GlaxoSmithKline, wo sie als Top-Wissenschaftlerin COPD untersuchte – eine chronische Lungenerkrankung, die oft mit dem Rauchen in Zusammenhang stand. Sie hat Dutzende von einflussreichen wissenschaftlichen Arbeiten veröffentlicht. Und sie hilft jetzt mit, die gemeinnützige COPD Foundation zu leiten.

Daher war sie fassungslos, als ein Personalvermittler sie diesen Sommer kontaktierte, um zu sehen, ob sie daran interessiert wäre, mit Philip Morris International, dem weltweit größten börsennotierten Tabakunternehmen, zusammenzuarbeiten.

Wahnsinnig, sagte sie.

Das Angebot des Tabakunternehmens, Tal-Singer einzustellen, ist Teil eines viel größeren Plans des in New York ansässigen Unternehmens, sich von Zigaretten abzuwenden und neue Geschäftszweige zu entwickeln, die über nur rauchfreie Produkte hinausgehen. Philip Morris International nennt es eine Beyond Nicotine-Strategie und will bis 2025 1 Milliarde US-Dollar mit diesen neuen Unternehmen verdienen.

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Alle Zigarettenhersteller wissen, dass die Branche, die ihr Vermögen aufgebaut hat, schwindet, da die Raucherquoten weltweit sinken. Die meisten werden in Vaping und E-Zigaretten investiert. Aber keine große Tabakfirma war so aggressiv wie Philip Morris International bei der Suche nach völlig neuen Wegen, um Geld zu verdienen.

Das neue Ziel des Tabakgiganten hat in den letzten Wochen zu einem Kaufrausch von Drogenlieferanten geführt – was scharfe Kritik und Skepsis von Ärzten, Wissenschaftlern und Gesundheitsbeamten ausgelöst hat, die der Tabakindustrie misstrauen, die jahrzehntelang leugnete, dass das Rauchen gefährlich sei.

Die Übernahmen seien besonders ärgerlich, sagen Wissenschaftler und Ärzte, weil einige der Zielunternehmen Behandlungen für rauchbedingte Krankheiten anbieten.

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Es ist, als ob sich jemand die Knie bricht und einem dann die Krücken verkauft, sagte Tal-Singer, der das Angebot ablehnte, mit dem Unternehmen zu arbeiten.

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Im Juli kaufte Philip Morris International das dänische Unternehmen Fertin Pharma, das medizinische Kaugummis herstellt. Es folgte das US-amerikanische Arzneimittelunternehmen OtiTopic, das ein aerosolisiertes Medikament zur Behandlung von Herzinfarkten entwickelt. Philip Morris hat kürzlich auch Pläne bekannt gegeben, 1,4 Milliarden US-Dollar für das britische Arzneimittelunternehmen Vectura zu zahlen, einen wichtigen Entwickler von inhalativen Behandlungen für COPD und andere Atemwegserkrankungen, einschließlich einer möglichen Covid-19-Behandlung.

Der Vorstand von Vectura stimmte im August dafür, den Aktionären das Angebot von Philip Morris International gegenüber einem konkurrierenden, etwas niedrigeren Angebot der US-amerikanischen Private-Equity-Gesellschaft Carlyle Group zu empfehlen. Die Vectura-Aktionäre werden bis Mitte September über das Übernahmeangebot entscheiden. Ein Vectura-Sprecher lehnte es ab, sich zu dem möglichen Deal zu äußern.

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Und es werden weitere Akquisitionen folgen, sagt Philip Morris International. In diesem Sommer ist es erstellt eine neue Abteilung, die sich teilweise auf die Identifizierung von Unternehmen konzentriert, die in Amerika gekauft werden sollen. Philip Morris International – am besten bekannt für seine Marke Marlboro – verkauft Zigaretten überall auf der Welt außer in den Vereinigten Staaten. Das Unternehmen wurde 2008 gegründet, als die Altria Group es als eigene Einheit ausgliederte. (Philip Morris USA verkauft Zigaretten im Inland.)

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Insbesondere der Versuch des Zigarettenkonzerns, Vectura zu kaufen, hat Einwände von Gruppen wie der American Lung Association, der American Thoracic Society und dem Royal College of Physicians hervorgerufen. Diese Gruppen haben sich kürzlich in einem gemeinsamen Brief an die Aktionäre von Vectura anderen medizinischen Verbänden angeschlossen und sie aufgefordert, die Ouvertüre von Philip Morris International abzulehnen.

Es schreit nur: 'Riesiger Interessenkonflikt', sagte Michelle Eakin, außerordentliche Professorin an der Johns Hopkins University School of Medicine, die sich mit der Prävention von Lungenkrankheiten befasst und das Tobacco Action Committee der Thoraxgesellschaft leitet. Tabakunternehmen – auf keinen Fall kann man ihnen vertrauen.

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Philip Morris International sagt, dass die neu erworbenen Unternehmen dazu beitragen werden, seine Abhängigkeit vom Zigarettenumsatz zu überwinden – der etwa 70 Prozent seines Jahresumsatzes von 28,6 Milliarden US-Dollar ausmacht – und weist darauf hin, dass dies genau das ist, was die Gesundheitsbehörden von den Tabakunternehmen erwarten.

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Führungskräfte sagen auch, dass die Akquisitionen mit dem wachsenden Interesse des Unternehmens an der inhalativen und oralen Verabreichung von nikotinfreien Arzneimitteln und Wellnessprodukten wie Pflanzenstoffen, die Ruhe oder Schlaf fördern, übereinstimmen.

Aber diese Zusicherungen haben die Angriffe auf die neue Strategie von Philip Morris International nicht abgeschwächt.

Ich bin nicht überrascht von der Skepsis, die verfolgt wird. Ich bin ein wenig überrascht von der Heftigkeit, sagte Moira Gilchrist, Apothekerin und Leiterin der globalen wissenschaftlichen Kommunikation bei Philip Morris International.

Gilchrist sagte, dass die Investitionen des Unternehmens darauf zurückzuführen sind, dass das Unternehmen nach neuen Wegen sucht, die über die Tätigkeit als Tabak- und Nikotinunternehmen hinausgehen.

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Und Unternehmen wie Vectura greifen in die bestehende interne Expertise des Tabakunternehmens bei der Inhalation von Nikotin ein, sagte Gilchrist.

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Wir müssen etwas auswählen, das unserer bisherigen Kapazität entspricht, sagte sie.

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Philip Morris International hat sich seit 2017 langsam vom Zigarettenverkauf entfernt, als es angekündigt hatte, sich auf rauchfreie Nikotinprodukte zu konzentrieren. Es entwickelte ein Dampfgerät namens IQOS – in den Vereinigten Staaten als Marlboro HeatSticks verkauft – das wärmt, aber keinen Tabak verbrennt. Heute stammen etwa 30 Prozent des Umsatzes des Unternehmens aus nicht brennbaren Wegen der Nikotinabgabe.

Ziel des Unternehmens ist es, in vier Jahren 50 Prozent zu erreichen.

Wir sind die 99 Prozent

Im letzten Jahr wurde IQOS das erste Dampfprodukt von der Food and Drug Administration zugelassen, um im Vergleich zum Rauchen die Exposition gegenüber schädlichen Chemikalien zu reduzieren. Die FDA-Anordnung machte deutlich, dass das Produkt nicht sicher oder von der FDA zugelassen war.

Ich denke, wir verstehen die inhalative Verabreichung, sagte André Calantzopoulos, der damalige CEO von Philip Morris International, den Investoren im Februar und fügte hinzu, dass er hoffte, dieses Wissen mit bestehenden Medikamenten und bestehenden Molekülen zu kombinieren.

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Aber die Tabakindustrie wird immer noch mit Misstrauen betrachtet.

Die großen Firmen nannten manchmal Big Tobacco abgewehrt seit den 1950er Jahren jahrzehntelang wissenschaftliche Beweise über die Gefahren von Zigaretten. Im Jahr 2006 stellte ein bahnbrechendes Urteil des Bundesgerichts fest, dass sich große US-Tabakunternehmen in einem massiven 50-Jahres-Plan verschworen haben, um die gesundheitlichen Auswirkungen des Rauchens zu verschleiern und Zigaretten an Kinder zu vermarkten.

Jetzt, mit seinem Drang, über Nikotin hinauszugehen, bittet Philip Morris International Wissenschaftler und die Öffentlichkeit, seinen Absichten zu vertrauen.

Gilchrist sagte, es sei unfair, den modernen Philip Morris International als dasselbe Unternehmen aus den 1990er Jahren anzusehen.

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Die Leute müssen sich unseren Fortschritt ansehen, unsere Wissenschaft betrachten, sagte sie.

Das wird ein harter Verkauf.

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Wir vertrauen Philip Morris nicht, sagte Hasmeena Kathuria, Pneumologin an der Boston University School of Medicine und Direktorin des Tobacco Treatment Center in Boston. Wir wissen, dass sie in der Vergangenheit betrügerisch waren.

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Tabakfirmen versuchen seit Jahren, in die wissenschaftliche Forschungsgemeinschaft einzudringen, in der sich viele weigern, Geld von Zigarettenfirmen anzunehmen.

Das hat Philip Morris International nicht davon abgehalten, es zu versuchen. Im Jahr 2017 kündigte sie die Gründung der Stiftung für eine rauchfreie Welt an und versprach, sie über 12 Jahre mit fast 1 Milliarde US-Dollar zu finanzieren. Die unabhängige gemeinnützige Organisation sollte Zuschüsse für die wissenschaftliche Erforschung des Rauchens und seiner gesundheitlichen Auswirkungen vergeben.

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Aber die Stiftung hat Mühe, Abnehmer zu finden. Ein Rückblick aus dem Jahr 2019 veröffentlicht In der medizinischen Fachzeitschrift stellte Lancet fest, dass die meisten Zuschüsse der Stiftung anscheinend an PR-Firmen gingen, weil laut der Überprüfung nur so wenige wissenschaftliche Forscher bereit waren, sich anzumelden.

Titelbild des Time Magazins Stillen

Kathuria erinnerte sich an ein medizinisches Start-up-Unternehmen, das sie um Rat gefragt hatte, ein Stiftungsstipendium zu erhalten. Sie forderte sie auf, es abzulehnen.

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Und bei Johns Hopkins hat ein Forschungsbeauftragter in diesem Jahr an Eakin, den außerordentlichen Professor, eine Mitteilung über die Stiftung weitergegeben, die Forschungsstipendien in Höhe von 1 Million US-Dollar anbietet. Es wurde als große Chance beschrieben, sagte Eakin.

Sie haben die Verbindung zu Big Tobacco nicht erkannt, sagte sie. Es gab keine Möglichkeit, dass ein Hopkins-Forscher diese Finanzierung akzeptieren konnte.

Aber wenn Philip Morris International mit seinem Kaufangebot für Vectura erfolgreich ist, stehen viele Lungenärzte und Wissenschaftler vor einer schwierigen Prüfung.

Vectura ist stark an der Entwicklung von COPD-Inhalatoren beteiligt, die in den USA beliebt sind, darunter einige von GlaxoSmithKline und Novartis. Es entwickelt auch Asthma-Inhalatoren.

Dies sind gängige Medikamente, die wir verwenden und die ich oft verschreibe, sagte Kathuria.

Sie mag die Idee nicht, Patienten mit zigaretteninduzierten Atemproblemen mit einem Medikament eines Big Tobacco-Unternehmens zu behandeln.

Es ist, als würden sie von beiden Seiten profitieren, sagte sie.

Tal-Singer, Präsidentin und Chief Scientific Officer der COPD Foundation, sagte, sie halte Vectura für ein gut geführtes Unternehmen. Die Medikamente wirken. Die Recherche ist gut.

Aus geschäftlicher Sicht versteht sie, warum es sich um ein Akquisitionsziel handelt.

Aber sie ist sich nicht sicher, wie sie von der Firma denken soll, wenn sie einer Tabakfirma gehört.

Normalerweise lehnen wir es ab, irgendetwas mit Zigarettenherstellern zu tun zu haben, sagte sie.

Aber jetzt, wo sie diese Unternehmen kaufen, sagte sie, was werden wir tun?

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