Mississippi-Hilfsprogramm hat Mietern wenig geholfen, aber Millionen einer Top-Kanzlei

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Tebrica Young hilft ihrer Tochter Tatuhm Hicks, 6, bei den Schulaufgaben zusammen mit ihrem Ehemann Tarus Young am 15. September in der Küche von Tebricas Mutter in Batesville, Miss zur Mietassistenz. (Brandon Dill für ALES)

VonJonathan O'Connellund Yeganeh Torbati 1. Oktober 2021 um 17:22 Uhr Sommerzeit VonJonathan O'Connellund Yeganeh Torbati 1. Oktober 2021 um 17:22 Uhr Sommerzeit

Als Tebrica Young diesen Juni über ein neues Hilfsprogramm in Mississippi für Menschen stolperte, die während der Pandemie Schwierigkeiten hatten, ihre Miete zu zahlen, dachte sie, sie hätte eine Rettungsleine gefunden.

Ihr Mann wurde im März beurlaubt und das Paar erwartete ein zweites Kind. Sie waren mit den Zahlungen für ihre Zwei-Zimmer-Wohnung in Batesville, einer kleinen Stadt eine Stunde südlich von Memphis, in Verzug geraten.

Also bewarb sich Young beim Rental Assistance for Mississippians Program (RAMP), das Bundesgelder an bedürftige Staatsbürger auszahlen soll. Aber obwohl sie und ihr Mann Unmengen von Dokumenten einreichten und mehrere Anrufe bei der RAMP-Hotline tätigten, sagte Young, das Geld sei nie angekommen.

Hallo, ich warte immer noch auf eine Antwort von euch, ihr Ehemann, Tarus Young, schrieb im August über das Online-Portal des Programms, laut Screenshots, die ALES geteilt hat. Mein Vermieter hat befohlen, meine Sachen nach draußen zu stellen, und ich weiß nicht, wohin meine Tochter und ich gehen werden!

In ganz Amerika war die staatliche Verteilung von Bundesgeldern, die Menschen helfen sollen, die während der Pandemie vertrieben werden, ungleichmäßig und langsam. Aber das Programm von Mississippi war eines der problematischeren. Mehr als sieben Monate nachdem der Kongress und der ehemalige Präsident Donald Trump das Nothilfeprogramm für Mieten ins Leben gerufen hatten, hatte Mississippi nach Angaben des Finanzministeriums nur 11 Prozent von 186,7 Millionen US-Dollar für die Erstfinanzierung ausgegeben, verglichen mit einem nationalen Durchschnitt von 32 Prozent.

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Die Einwohner von Mississippi fordern die Mittel: 9.000 Menschen haben sich im August für das Programm beworben, fast 130 Prozent mehr als im gesamten Zeitraum vom 29. März bis 31. Juli, sagte Scott Spivey, Geschäftsführer der Mississippi Home Corporation (MHC), der staatliche Wohnungsbaubehörde, die mit der Durchführung des Programms beauftragt ist.

Mieter und Anwälte vor Ort sagen jedoch, dass es mehr als einen Monat dauern kann, bis eine Antwort von dem Programm erhalten wird, das teilweise von Balch & Bingham, einer politisch verbundenen Anwaltskanzlei in Alabama, verwaltet wird. Balch & Bingham wurde durch einen 3,8-Millionen-Dollar-No-Bid-Vertrag von MHC eingestellt und spielt eine Schlüsselrolle bei der Prüfung und Prüfung von Hilfsanträgen, ein Prozess, der laut Kritikern zu enormen Verzögerungen führt.

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Antragsteller und Befürworter von Hilfe sagen, dass diese Verzögerungen einer der Hauptgründe dafür sind, dass das Programm nicht mehr Menschen erreicht. Und sie stellen die Auswahl der Anwaltskanzlei in Frage, die auch Vermieter in Mieterstreitigkeiten vertritt und auf ihrer Website sagt, dass gewerbliche Vermieter sich bei der Räumung von Mietern und dem Eintreiben unbezahlter Miete an Balch wenden.

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Keine Vorschrift des Finanzministeriums verbietet dies. Scott Spivey, Geschäftsführer der Wohnungsbaugesellschaft, verteidigte das Programm und die Auswahl von Balch und sagte, dass die Bereitstellung von Hilfe in Mississippi besonders schwierig sei, da viele Vermieter die Mietbeihilfen nur ungern akzeptieren und eine überwiegend ländliche Bevölkerung mit begrenztem Zugang zu Technologie. Balch sei aufgrund seiner Erfolgsbilanz in der Zusammenarbeit mit der Agentur ausgewählt worden und nicht aufgrund seiner politischen Verbindungen.

Spivey sagte, dass die Auszahlung der Hilfe im September dramatisch zugenommen habe und dass bereits über 8.000 Menschen aus Mississippi Hilfe erhalten hätten.

Eine Sprecherin von Balch, Julie Wall Khoury, sagte, das Unternehmen spiele nur eine unterstützende Rolle bei der Verwaltung des Miethilfeprogramms und sagte, es gebe keinen Interessenkonflikt zwischen den Begünstigten des Programms und den Kunden des Unternehmens.

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Die Familie von Tebrica Young wurde im August vertrieben und lebt jetzt im Haus von Youngs Mutter, wo sie sich ein Einzelzimmer teilen. Spivey und Young sind sich nicht einig, warum ihre Familie nie Hilfe erhielt. Er sagte, sie habe ihren Papierkram nicht vollständig ausgefüllt, während Young sagt, sie habe alles richtig gemacht und Screenshots von Dokumenten bereitgestellt, die zur Untermauerung ihrer Behauptungen eingereicht wurden. Khoury lehnte es ab, den Fall der Youngs zu kommentieren.

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Während die Youngs warten mussten, hat Balch Millionen von Dollar an Gebühren aus dem Nothilfeprogramm des Bundes eingesammelt. Balch und MHC vereinbarten ein Budget von 3,8 Millionen US-Dollar für die Firma, um das Programm zu verwalten, einschließlich einer Gebühr von 135 US-Dollar pro Stunde für die Überprüfung von 30.000 Anträgen, so ein Brief von Balch an MHC vom März. Neben der Prüfung der Anträge, Balchs Rolle in der Dem Schreiben zufolge sollte das Mietentlastungsprogramm die Unterstützung beim Entwurf von Regeln und Vorschriften, die Gestaltung und Überwachung der Programmverwaltung sowie die Ausbildung von Personal umfassen.

Khoury beschrieb die Rolle der Firma jedoch anders. Sie sagte, dass fast 100 Anwälte und Mitarbeiter von Balch an dem Programm mitgearbeitet haben und dass seine Rolle derzeit auf die Konformitätsprüfung von Anträgen und die Rechtsberatung zu staatlichen und bundesstaatlichen Richtlinien beschränkt ist.

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Balch & Bingham verwaltet weder das RAMP-Programm noch verwalten wir ERA-Mittel, sagte Khoury in einer E-Mail.

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Der Rechtsprofessor Joshua P. Davis, Direktor des Center for Law and Ethics der University of San Francisco, sagte, er sehe keine Regelverletzung in Balchs Handlungen, könne aber verstehen, warum Hausbesitzer und Mieter über die Auswahl durch den Staat frustriert sein könnten.

Da kann es sich um legitime politische Bedenken handeln. Das bedeute nicht, dass es sich um einen formalen Verstoß gegen die Ethik handele, sagte er. Vermutlich sollte das Ziel nicht nur darin bestehen, Betrug zu verhindern, sondern sicherzustellen, dass die Leute das Geld bekommen, das sie brauchen und es rechtzeitig bekommen.

Balch vertritt zahlreiche Firmenkunden aus einer Reihe von Branchen und hat eine lange Geschichte als Berater und Berater der Regierung des Bundesstaates Mississippi. Die Behörden in Mississippi haben Balch seit 2014 fast 70 Arbeitsaufträge im Wert von mehr als 35 Millionen US-Dollar erteilt, so eine Überprüfung der staatlichen Beschaffungsdaten von The Post. Es gewann den Wohnungsbeihilfevertrag durch ein Verfahren ohne Ausschreibung, weil die Beamten der Meinung waren, dass es eine starke Erfolgsbilanz hatte.

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Der Zufluss von Milliarden US-Dollar für die Pandemiehilfe, die darauf abzielen, die wirtschaftlichen Schmerzen im ganzen Land einzudämmen, scheint für das Unternehmen besonders lukrativ, da es mehrere Beihilfen Verträge in den letzten 18 Monaten abgeschlossen und letztendlich mehr als 6 Mio. Balch hat laut seiner Website einen Geschäftsbereich, der gewerbliche Vermieter vertritt erst im Jahr 2020 – obwohl es dabei half, ein separates, vom Bund finanziertes Programm zur Verhinderung von Zwangsvollstreckungen zu verwalten.

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Es hilft den Menschen nicht wirklich, so untergebracht zu werden, wie wir es brauchen, sagte Jeremiah Smith, ein Organisator der 662 Tenants Union, die eine Freiwilligen-Hotline betreibt, die Menschen hilft, die von Zwangsräumungen betroffen sind oder Miethilfe benötigen. Es ist klar, dass Entscheidungen auf eine Weise getroffen wurden, die Mieter nicht priorisiert.

Das mit 46,5 Milliarden US-Dollar dotierte Nothilfeprogramm für Mietwohnungen des Bundes bot Staaten und Landkreisen einen großen Spielraum bei der Einrichtung und Verwaltung ihrer Mittel, um Räumungen zu verhindern, was zu völlig unterschiedlichen Strategien und Ergebnissen führte. Einige Jurisdiktionen hielten wettbewerbsorientierte Bieterverfahren ab, während andere die Mittel schnell nach Notstandsregeln vergaben. Einige wählten Beratungs- oder Anwaltskanzleien, um bei der Verwaltung der Programme zu helfen, während andere sich an gemeinnützige Organisationen wandten, die sich darauf spezialisiert haben, Menschen zu helfen, die von Obdachlosigkeit bedroht sind.

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Staaten und Landkreise, die Gelder erhalten, sehen sich einem engen Zeitplan gegenüber, da sie 65 Prozent der Gelder bis zum 30. September verpflichten müssen oder riskieren, sie zu verlieren Richtlinien des Finanzministeriums – was bedeutet, dass die Gelder von Mississippi bald umgeschichtet werden könnten. Während viele Staaten im August die Effizienz ihrer Programme verbesserten, Treasury-Daten zeigt, dass Mississippi im August weniger Gelder ausgezahlt hat (6,9 Millionen US-Dollar) als im Juli (9,2 Millionen US-Dollar).

Das nationale Räumungsmoratorium ist offiziell tot. In einigen Teilen des Landes ist es schon eine Weile her.

Der Abgeordnete Bennie G. Thompson (D-Miss.), dessen Distrikt einen Großteil des westlichen Mississippi umfasst, stellte die Bemühungen von MHC in Frage, bedürftigen Mietern durch das Programm zu helfen.

Die schlechte Leistung des Programms, zusammen mit den hohen Anwaltskosten, ist ein Beweis dafür, dass Mississippi Home Corp völlig versagt hat, die Absicht des Kongresses zur Nothilfe bei der Vermietung zu erfüllen, sagte Thompson in einer Erklärung gegenüber The Post.

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Khoury reagierte nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme zu Thompsons Aussage. Spivey sagte, MHC sei von Thompsons Aussage überrascht und die Agentur habe ständig mit seinem Büro kommuniziert. Die an Balch gezahlten Gebühren liegen innerhalb der üblichen Verwaltungskosten, sagte er.

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Khoury hat die Referenzen der Firma verteidigt.

Balch & Bingham hat umfangreiche Erfahrung in der Beratung von Regierungskunden zur Einhaltung von Bundeszuschüssen während des gesamten Lebenszyklus von Zuschüssen, und unsere Anwälte sind mit den Herausforderungen vertraut, die häufig auftreten, wenn Unternehmen die oft komplexen und verwirrenden Gesetze einhalten, die Bundeszuschüsse regeln, schrieb sie in einer Stellungnahme.

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Einige der Programme, insbesondere diejenigen, die eher hilfsbedürftigen Unternehmen als Einzelpersonen dienen, waren erfolgreich.

Nachdem der Kongress und Trump im März 2020 ein riesiges Bundeshilfsgesetz namens Cares Act verabschiedet hatten, schloss die Mississippi-Entwicklungsbehörde Balch mit zwei Programmen: einem Notfallfonds für kleine Unternehmen, die unter der Pandemie leiden, und einem Mieterleichterungsprogramm für Vermieter.

Mit Balchs Hilfe hat die Agentur in den ersten 120 Tagen des Programms rund 20.000 Back to Business-Zuschüsse für kleine Unternehmen genehmigt. Wieder mit Balch als Auftragnehmer genehmigte die Agentur dann innerhalb von 45 Tagen 2.355 Mietbeihilfen für Vermieter.

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Während Balch sich durch ein normales Vergabeverfahren für das Kleinunternehmensprogramm bewarb und laut Craft das günstigste von drei Angeboten einreichte, verfolgte Mississippi einen anderen Ansatz, als es an der Zeit war, 186,7 Millionen US-Dollar in seiner ersten Runde der bundesstaatlichen Nothilfe für Miete zu verteilen.

Anstatt weiterhin Hilfe durch die Entwicklungsbehörde zu verwalten, wies Gov. Tate Reeves (R) MHC an, das Miethilfsprogramm RAMP zu schaffen.

Auf dem Spiel standen die möglichen Folgen von Tausenden von Mississippi-Anwohnern, die Obdachlosigkeit oder instabilen oder unsicheren Lebensbedingungen ausgesetzt waren, so eine dem Vorstand vorgelegte Resolution. Ein bundesstaatliches Verbot einiger Räumungen war bereits rechtlich angegriffen worden (und wurde schließlich am 26. August vom Obersten Gerichtshof aufgehoben).

Spivey, der geschäftsführende Direktor der Wohnungsbaugesellschaft, stellte fest, dass laut Beschluss der effizienteste Weg zur Einrichtung, Implementierung und Verwaltung des Programms darin besteht, mit seinen bestehenden Auftragnehmern und Partnern zusammenzuarbeiten. Chris Waddell, ein Anwalt von Balch, fungierte bereits als Anwalt von MHC, und Balch hatte Ende 2020 gerade die Arbeit an einem anderen MHC-Hilfsprogramm abgeschlossen. Der Vorstand stimmte in einer Sitzung am 10. Februar einstimmig ab Balch zu engagieren, um RAMP zu schaffen.

Daher habe es keine Aufforderung zur Einreichung von Vorschlägen gegeben, schrieb Spivey in einer E-Mail an The Post. MHC sprach mit anderen potenziellen Anbietern, aber diese Unternehmen wollten das gesamte Programm verwalten, während Balch nur bestimmte Dienstleistungen anbietet, sagte er.

Anwälte für gefährdete Mieter äußerten sich besorgt darüber, wie lange das staatliche Programm braucht, um Anträge zu bearbeiten und Hilfen zu versenden.

Gwen Bouie-Haynes, geschäftsführende Direktorin des Mississippi-Chapters der National Association of Social Workers, sagte, ihre Organisation arbeite mit anderen Gruppen zusammen, um Kliniken im ganzen Staat abzuhalten, um Menschen in ländlichen Gebieten beim Ausfüllen von Papieranträgen zu helfen, die dann eingereicht werden an den MHC weitergeleitet.

Die Bearbeitung des Antrags dauere offenbar zu lange, sagte Bouie-Haynes. Die Bearbeitung ist für die Community eine ziemliche Herausforderung, denn es stellt sich die Frage, wann erfahre ich, ob mein Antrag genehmigt wurde oder nicht?

Sie sagte, ihre Organisation hätte sich um den Auftrag beworben, wenn er zu einem wettbewerbsfähigen Angebot ausgeschrieben worden wäre. Wir wissen, wie man in Gemeinschaften eingeht, um Beziehungen aufzubauen, um Dinge zu erledigen, und ich denke einfach, dass es dort einige Möglichkeiten gegeben haben könnte, sagte sie.

Mississippi ist bei weitem nicht der einzige Staat, der normale Vertragsregeln zur Identifizierung von Mietern, zur Bearbeitung von Anträgen und zur Verteilung von Geldern meidet. Texas zum Beispiel hat unter Gouverneur Greg Abbott (R) eines der effizientesten Programme des Landes geschaffen, zum Teil durch die Aufhebung der Beschaffungsrichtlinien und die Übergabe seines Programms an drei Auftragnehmer.

Aber während Texas, Virginia, North Carolina und Dutzende von Bezirken bereits die Hälfte oder mehr ihrer Mittel der ersten Runde an notleidende Mieter und andere Notwohnungsprioritäten verteilt hatten, hatten mindestens 20 – darunter Mississippi – bis August weniger als 11 Prozent ausgegeben 30.

Präsentiert auf dem 10. Februar der Wohnungsbaugesellschaft Vorstandssitzung waren laut Protokoll Balch-Partner Waddell und Lucien Smith. Smith ist der ehemalige Stabschef von Gouverneur Phil Bryant (R), für den Reeves als Vizegouverneur fungierte, bevor er 2019 zum Nachfolger von Bryant gewählt wurde. Smith war bis letzten September auch Vorsitzender der Republikanischen Partei des Staates. In seiner Biografie über Balch heißt es, er vertritt Mandanten aus einer Reihe von Sektoren, darunter Versicherungen und Gesundheitswesen sowie regulierte Versorgungsunternehmen und zwischenstaatliche Pipelines.

Spivey sagte, MHC habe auf die Herausforderungen bei der Verteilung von Mietbeihilfen in Mississippi reagiert, indem es die erforderliche Dokumentation gestrafft und Veranstaltungen im ganzen Bundesstaat veranstaltet habe, damit sich Mississippi persönlich bewerben und Fragen stellen können.

Balch war und ist ein ausgezeichneter Partner und ist nicht verantwortlich für Verzögerungen bei der Verteilung von ERA-Mitteln in Mississippi, schrieb Spivey.

Balch hat sich auch nicht davor gescheut, bei der Verfolgung von Zwangsvollstreckungen zu helfen während sie im Auftrag des Staates arbeiten, um solche Aktionen zu verhindern. Seit über einem Jahrzehnt hat Balch bei der Verwaltung des Hardest Hit Fund von Mississippi geholfen, einem weiteren vom Bund finanzierten Programm, das zunächst dazu beigetragen hat, die Hypotheken der angeschlagenen Menschen nach der Großen Rezession zu bezahlen. Mississippi reaktivierte sein Programm im Jahr 2020 und verteilte von Juli bis 31. Dezember 2020 fast 4,5 Millionen US-Dollar, um Hunderten von Hausbesitzern zu helfen, an ihren Häusern festzuhalten, so ein Generalinspekteur des Finanzministeriums Prüfbericht .

Aber zur gleichen Zeit, als es bei der Verwaltung des Programms half, ging Balch im Dezember vor Gericht. 28 im Auftrag eines gemeinnützigen Kreditgebers zur Übernahme eines Hauses in Picayune, Miss.

Die Eigentümer, Jennifer und Christopher Gilbert, waren mit ihren Hypothekenzahlungen im Jahr 2020 in Verzug geraten und im November zwangsvollstreckt worden, hatten aber das Haus noch nicht verlassen, heißt es in den Gerichtsdokumenten. Balch half, den Fall zu gewinnen und zwang die Familie im April aus dem Haus.

In einem Telefoninterview sagte Jennifer Gilbert, 36, dass die Familie nach der Entlassung ihres Mannes mit den Hypothekenzahlungen in Verzug geraten sei. Er ging dann ins Gefängnis, weil er versucht hatte, Methamphetamin zu kaufen, und ließ sie für ihre Kinder sorgen. Bevor sie aus dem Haus geworfen wurden, versuchte Gilbert, einige der Zahlungen zu leisten, die sie schuldeten, aber es wurde zu spät gesagt.

Sie und ihre Kinder wohnen jetzt im Haus ihres Onkels.

Ich stille ein Baby auf einer Couch, die jeder sehen kann. Es gibt keine Privatsphäre, sagte Gilbert. Wenn sie versuchen sollten zu helfen, dann taten sie es überhaupt nicht.

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Balch-Sprecherin Khoury verteidigte die Entscheidung des Unternehmens, Vermieter und Kreditgeber weiterhin zu vertreten und gleichzeitig bei der Verwaltung von Hilfsprogrammen zu helfen. Sie sagte, die Anwälte der Kanzlei hätten 300 Stunden ihrer Zeit ehrenamtlich zur Unterstützung von MHC bereitgestellt.

Ob die staatliche Wohnungsbaugesellschaft und Balch in der Lage sind, das staatliche Programm zu verbessern oder nicht, ein anderes Programm in Mississippi hat mit einem anderen Ansatz besseren Erfolg.

Harrison County, zu dem auch Biloxi gehört, ist einer von zwei im Bundesstaat, der direkt vom Finanzministerium Gelder erhielt, um eigene Programme zu starten. Das Programm in Harrison hatte bis Ende August 89 Prozent seiner Mittel ausgeschüttet. laut Treasury-Daten .

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Das Programm des Landkreises wird von Open Doors Homeless Coalition durchgeführt, einer lokalen gemeinnützigen Organisation, die sich für die Verhinderung von Obdachlosigkeit im Süden von Mississippi einsetzt. Die Gruppe habe den Auftrag in einem wettbewerbsorientierten Bieterverfahren gewonnen, bei dem acht Bewerbungen von lokalen und auswärtigen Gruppen eingereicht wurden, sagte Landrätin Pamela Ulrich.

Wir sind sehr zufrieden mit dem Programm selbst und wie vielen Menschen es unterstützt wird, sagte Ulrich. Sie liefen einfach damit und sie waren in der Community und wussten, wohin sie gehen mussten, um diese Leute zu bekommen und diese Bewerbungen zu bekommen.

Mary Simons, Executive Director von Open Doors, sagte, ihre Organisation unterhalte bestehende Beziehungen zu lokalen Vermietern und Hausverwaltern, die ihnen geholfen haben, schnell zu wachsen. Als sie den Bezirksvertrag gewannen, hatten sie bereits eine Warteliste mit Personen erstellt, die sie kontaktiert hatten, weil sie befürchteten, dass sie bald vertrieben werden würden.

Wir waren bei Community-Events unterwegs, damit wir direkt mit den Leuten in Kontakt treten konnten, und das war unsere Stärke, sagte sie.

Alice Crites und Alyssa Fowers haben zu diesem Bericht beigetragen.

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