Lonnie Bunch: Wie weit verbreitet war die Abolitionistenbewegung und hat sie einen der Südstaaten beeinflusst, sich abzuspalten?

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Gründungsdirektor des Smithsonian National Museum of African American History and Culture

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Doch diejenigen, die abolitionistische Gefühle vertraten, waren in den Jahren vor dem Bürgerkrieg nur ein sehr kleiner Prozentsatz der Bevölkerung im Norden. Die meisten Nordländer hielten Abolitionisten für Extremisten, deren Ansichten weit außerhalb des Mainstreams des amerikanischen Lebens lagen. Obwohl ihre Zahl relativ bescheiden war, wurden Abolitionisten im Süden als enorm einflussreich angesehen. Die Abolitionisten verbreiteten ihre Botschaft der Freiheit effektiv durch Zeitungen wie The Liberator von William Lloyd Garrison und durch die Organisation eines Kaders von Dozenten gegen Sklaverei, von denen viele früher versklavt waren wie Frederick Douglass, die oft unter großem persönlichen Risiko durch das Land reisten, um hervorzuheben die Übel der Sklaverei als eine Möglichkeit, der südlichen Vorstellung entgegenzuwirken, dass Sklaverei ein positives Gut sei, das sowohl dem Land als auch den Versklavten half. Abolitionist verbreiteten ihre Botschaften an diejenigen, die normalerweise außerhalb des Entscheidungsprozesses liegen, darunter Frauen, Kinder und die wachsende freie schwarze Bevölkerung.

In vielerlei Hinsicht war die abolitionistische Bewegung im Süden einflussreicher als in den nördlichen Staaten. Viele Südländer glaubten, dass die meisten Nordländer von den Aktionen und der Rhetorik derjenigen beeinflusst wurden, die an der Anti-Sklaverei-Bewegung beteiligt waren. Trotz der relativ bescheidenen Zahl von Menschen, die sich als Abolitionisten bezeichneten, war die Angst des Südens vor dem Abolitionismus ein zentraler Grundsatz des politischen Lebens der Vorkriegszeit im Süden. Für viele Südstaatler wurde jede Diskussion und Debatte über Sklaverei nicht nur als politische Bedrohung, sondern auch als potenzieller Faktor für Unruhen unter den Versklavten angesehen. Fast seit der Gründung der Republik sahen die Südstaatler einen Zusammenhang zwischen abolitionistischen Kritiken und möglichen Sklavenaufständen. Nach den Debatten über die Grenzen der Sklaverei in den neuen Territorien, die 1820 zum Missouri-Kompromiss führten, wies South Carolina ängstlich auf den gescheiterten Sklavenaufstand von Dänemark Vesey in Charleston hin. Die Veröffentlichung von The Liberator im Jahr 1831 schien einigen ein Faktor bei Nat Turners Aufstand in Southampton County, Virginia zu sein. Diese Angst vor einer Debatte über die Frage der Sklaverei war so allgegenwärtig, dass ab den 1830er Jahren südliche Kongressabgeordnete eine Knebelregel durchsetzen konnten, die jede Aktion des Kongresses gegen die Flut von Petitionen gegen die Sklaverei verhinderte, die Abolitionisten an den Capitol Hill schickten.

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All dies ließ die Ängste und Bedenken ahnen, die die Diskussionen auf den Sezessionskongressen nach der Wahl von Abraham Lincoln im Jahr 1860 prägten. 1861 war der Süden davon überzeugt, dass die Abolitionisten-Gesinnung im ganzen Norden vorherrschte. Und sie sahen die Wahl Lincolns als Bestätigung dafür, dass der Grundstein, das Fundament der südlichen Lebensweise, die Sklaverei, wie nie zuvor bedroht war. So war die abolitionistische Bewegung, eine Bewegung mit größerem Einfluss im Süden als im Norden, ein Schlüsselfaktor bei der Schaffung eines Umfelds, in dem südliche Pflanzer und politische Führer die Sezession als den besten Weg sahen, ein System der Versklavung zu bewahren.