Der Kampf darum, wer für die Blackouts in Texas bezahlt wird, spitzt sich zu

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Rosemary Sepeda, 67, kontrolliert ihre Wohnung in Austin etwa fünf Wochen nach einem Wintersturm und einem Stromausfall, der zu Rohrbrüchen und Überschwemmungen führte. (Julia Robinson für ALES)

VonWill Englund 14. April 2021 um 7:00 Uhr EDT VonWill Englund 14. April 2021 um 7:00 Uhr EDT

Als die Temperatur in seinem Wohnmobil in Austin auf 9 Grad sank, schlief Laron Limuel in seiner Kia Optima-Limousine, um warm zu bleiben. Nach Tagen ohne Strom überschwemmte ein geplatztes Sprinklerrohr Rosemary Sepedas Wohnung und ruinierte ihre Wände, Möbel und Teppiche, während das Wasser zu Eis kristallisierte. Der Kälteeinbruch im Februar, der fast ganz Texas verwüstete, schickte Emily Kathleen Cahill in die Notaufnahme des St. David's Medical Center.

Doch nur 13 Kilometer von Limuels abgedunkeltem Haus entfernt betrieb das Kraftwerk Decker Creek von Austin Energy die meiste Zeit dieser kalten Woche fast mit voller Kapazität. Zehn Meilen von Sepedas zerstörter Wohnung entfernt feuerte das Sand Hill Energy Center des Unternehmens weiterhin auf die meisten seiner Einheiten, und obwohl es am 15. Februar 12 Stunden lang erheblich unterging, war die Anlage war nie ganz offline. Weiter weg, 65 Meilen südöstlich von Cahills Wohnung im Süden von Austin, produzierte das Kohlekraftwerk Fayette Project, das sich im Miteigentum von Austin Energy befindet, wie gewohnt Strom, mit Ausnahme einer fünfstündigen Strecke am 17. Februar.

Es war ein anschauliches Beispiel für die Inkonsistenzen des vermeintlich marktorientierten Stromnetzes in Texas. Für 4 Millionen Haushalte im Bundesstaat war die Folge des Februar-Einfrierens ein Leben ohne Strom und für viele ohne Trinkwasser. Dutzende starben. Aber für die Unternehmen, die an diesem Markt beteiligt sind, bedeuteten die Stromausfälle, dass Milliarden von Dollar nach schwindenden Elektronen jagten, und während einige Unternehmen Vermögen verlieren könnten, waren andere – diejenigen mit Verkaufsmacht – ungeheure Glücksfälle ernten.

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Jetzt, Der Kampf darum, wer und wie viel zahlt, spitzt sich zu. Die Klage findet vor Bundeskonkursgerichten, vor staatlichen Gerichten und im texanischen Gesetzgeber statt. Der Generalstaatsanwalt hat entschieden, dass Kunden eines Unternehmens ihre Rechnungen nicht bezahlen müssen. Und mehr als 200 Texaner haben sich einer Flut von Haftungsklagen angeschlossen, wie eine ALES-Überprüfung der Gerichtsakten ergab.

In Austin beraten Sepeda, Limuel und Cahill Rechtsanwälte. Sie verstehen, dass dies nur der Anfang des juristischen Gerangels ist, da die Entscheidung über die Fälle Jahre dauern kann. Das gilt auch für die Energiekonzerne und Finanzunternehmen, die gegeneinander antreten.

Während diese Gerichtsverfahren vorbereitet werden, verspüren die politischen Führer der Bundesstaaten in Austin starken Druck, den Strommarkt neu zu gestalten, um zu versuchen, ein weiteres Debakel zu vermeiden – doch Texas flirtete am Dienstag erneut mit einem. Mildes Wetter, wärmer als vorhergesagt, führte zu höheren Belastungen, als das System bewältigen konnte, da die Kunden die Klimaanlagen einschalteten. Da etwa ein Viertel der Kraftwerke des Bundesstaates für die Wartung ausgefallen ist, um für die Sommerhitze bereit zu sein, sind wir in einem Zustand, der sehr angespannt ist, sagte Woody Rickerson, Vizepräsident für den Betrieb der Behörde, die Strom abgibt, bekannt als Electric Reliability Council of Texas , oder ERCOT.

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ERCOT rief am Dienstag zu freiwilligen Erhaltungsmaßnahmen auf, und ungläubige Texaner, die das Frühlingswetter genossen, sahen den Großhandelspreis für Strom erneut vorübergehend steigen, diesmal etwa 60-fach höher als normal.

Dieses Ereignis scheint wahrscheinlich die Gedanken der Gesetzgeber des Staates zu konzentrieren, während sie mit Wegen ringen, das System zu reparieren. Welchen Weg sie auch immer wählen – selbst wenn es darum geht, nichts zu tun – es wird unweigerlich Gewinner und Verlierer geben. Die Lobbyarbeit der Energiekonzerne läuft bereits auf Hochtouren.

Die Unternehmen blicken in die Zukunft, versuchen aber auch, den Blick auf die lange kalte Februarwoche zu lenken, alle bemängeln eine andere Firma, eine andere Agentur.

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In Galveston County hat der Bezirksstaatsanwalt versprochen, strafrechtliche Ermittlung .

Es besteht kein Zweifel, dass hier viel gesündigt wird, sagte Brent Coon, ein Anwalt aus Houston, der Kläger unter Vertrag nimmt. Es gibt viel moralisches Unrecht. Die Frage ist, war da ein Rechtsfehler?

Da Texaner ohne Heizung, Licht oder Wasser auskamen, erzielten einige Unternehmen einen großen Zahltag

Auf dem unregulierten und fast vollständig in sich geschlossenen Strommarkt des Staates sperrten einige Versorger ihre eigenen Kunden, während sie Strom auf dem plötzlich lukrativen Spotmarkt verkauften.

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Austin Energy ist ein stadteigenes Versorgungsunternehmen, und selbst als seine Kraftwerke Strom produzierten, legte es auf Befehl von ERCOT tagelang den Schalter für Tausende seiner Kunden um, um die Last abzubauen. Austins Strom wurde an anderer Stelle genutzt, in Teilen des staatlichen Stromnetzes, wo die Erzeugungssysteme vollständig ausgefallen waren.

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Und weil dieser Strom auf einem Großhandels-Spotmarkt verkauft wurde, auf dem die Preise um das 300-fache gestiegen waren, sagt das Unternehmen unerwartete Einnahmen aus diesen fünf Verkaufstagen könnte insgesamt 54 Millionen US-Dollar betragen , oder mehr.

In einer Erklärung von Jennifer Herber, Public Information Manager bei Austin Energy, sagte das Unternehmen, dass es den Anweisungen von ERCOT nachkommen müsse, seine Kunden zu unterbrechen, um die Last abzubauen, und dass der Umfang der Reduzierung zu groß sei, um rollende Stromausfälle zuzulassen. In der Spitze seien 220.000 Kunden ohne Strom gewesen, hieß es.

Massive Rechnungen treffen einige Versorgungsunternehmen nach dem Sturm

Limuel, 51, ist arbeitslos und lebt mit seinem 28-jährigen Sohn in einem Wohnmobil, das er von seinen Großeltern im Stadtteil Rosewood geerbt hat sicherstellen, dass das System richtig läuft.

In South Austin hat Cahill, die mit 32 Jahren sagte, sie habe einen unregelmäßigen Herzschlag und Asthma, während der Coronavirus-Pandemie daran gearbeitet, eine kleine Theatergruppe zu fördern, die sie gegründet hat, um Probleme von Kindes- und häuslicher Gewalt zu untersuchen. Sie sagt, sie glaube, das Stromdebakel sei ein Machtspiel gewesen, das es Unternehmen ermöglicht habe, Menschen auszunutzen.

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Sepeda, 67, die sich vor 20 Jahren bei der Arbeit in einer Fleischfabrik ihren linken Arm verletzte, lebt immer noch bei ihrer Tochter, eine Meile von ihrem Haus in Rosemont in Oak Valley entfernt. Sie sagte, sie wisse nicht, wo sie die Schuld zuordnen soll, aber ich will meine Wohnung zurück.

San Antonio hat auch ein Stadtwerk, ein 161 Jahre altes Unternehmen, das heute als CPS bekannt ist. Es war nicht so viel Glück wie bei Austin Energy.

Das Unternehmen sagte, dass es mit 800 Millionen US-Dollar an Rechnungen für das Erdgas konfrontiert ist, das es in dieser Woche gekauft hat, da auch die Gaspreise in einer eng damit verbundenen Marktbewegung gestiegen sind. Und mit seinen Kraftwerken, die von der Kälte gehindert wurden, sagte das Unternehmen, es sei von einem 300-Millionen-Dollar-Rechnung von ERCOT um die Stromeinkäufe am Spotmarkt abzuwickeln.

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In einem Rechtsstreit versucht das Versorgungsunternehmen, ERCOT daran zu hindern, diese Rechnung einzuziehen und einen Zuschlag zu erheben, um die Verluste zu begleichen, die aus den Zahlungsausfällen anderer Unternehmen resultieren. Es beschreibt ERCOT als Vorsitzende eines der größten illegalen Vermögenstransfers in der Geschichte von Texas.

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In Amarillo, im Texas Panhandle, wurde das Wetter am 9. Februar kalt und wurde immer kälter. Das Hoch am 14. Februar lag bei 7 Grad. Einige der ersten Anzeichen von Problemen für das Netz begannen mit Windparks, als Turbinen vereisten.

Ein Windparkunternehmen namens Canadian Breaks beispielsweise berichtete, dass es am Abend des 13. Februar 60 Prozent seiner Kapazität in Oldham County außerhalb von Amarillo verloren habe.

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Aber Im Laufe des nächsten Tages fror auch das System ein, das Erdgas aufbereitet und an Kraftwerke und andere Kunden liefert.

Eine große Gasaufbereitungsanlage in West-Texas, die von Occidental Permian betrieben wurde, war am Morgen zusammengebrochen. Dann schloss eine in der Nähe von Lubbock ab und eine weitere in Loving County, westlich von Odessa. Kompressoren in einem Werk außerhalb von Corpus Christi im ganzen Bundesstaat sind eingefroren.

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Der Benzinpreis für jedes Unternehmen, das es noch bekommen konnte, schoss in die Höhe. Aber Ausrüstung bei Gasfeuerung Auch die Kraftwerke begannen zu frieren.

Die oberste Energieregulierungsbehörde von Texas verteidigte nach historischen Stromausfällen vehement fossile Brennstoffe. Sie profitiert auch von Öl und Gas.

Die Nachfrage nach Strom wuchs zunächst stetig, als Texaner versuchten, ihre Häuser warm zu halten, und erreichte am 14. Februar zwischen 18 und 19 Uhr ein Allzeithoch.

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Ein paar Stunden später, kurz nach Mitternacht, begannen Kraftwerksausfälle zu schneien.

Am 15. Februar um 1:25 Uhr begann ERCOT, Versorgungsunternehmen anzuordnen, die Last abzulassen. Es kam zu wenig Strom in das System und zu viel Nachfrage von Kunden im ganzen Bundesstaat. In schneller Folge ergingen weitere Befehle zum Abschalten von Stromkreisen.

Strom war ein kostbares Gut geworden.

Vaters Tod kam nach Stunden in der Kälte

Am frühen Abend hatte sich die ganze Familie in Monique Juliangarzas Haus im Greenwood Forest-Viertel von Houston zu einem Valentinstagsessen zusammen gesetzt. Ihr 76-jähriger Vater Michael Julien, ein ehemaliger Feuerwehrmann und später Angestellter der Wasserbehörde von Chicago, aß zum ersten Mal Hummer.

Kurz nach 2 Uhr morgens gingen das Licht und die elektrische Fußleistenheizung aus. Draußen ging es auf 18 Grad runter.

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Ihre Familie kauft ihren Strom von einem Unternehmen namens Just Energy, das ihn im Großhandel von den Stromerzeugern kauft und über lokale Versorgungsunternehmen – im Fall von Juliangarza CenterPoint Energy – an die Kunden weiterleitet. Am Morgen rief ihr Mann Just Energy an, aber ihm wurde gesagt, dass die Stromausfälle in der Verantwortung der Versorgungsunternehmen liegen.

CenterPoint wurde wie Versorgungsunternehmen in ganz Texas von ERCOT mitgeteilt, wie viel Strom abgebaut werden soll, und traf seine eigenen Entscheidungen über das weitere Vorgehen. Es kündigte an, wie seine Kollegen im ganzen Staat, dass es rollende Stromausfälle verhängt, damit die Kunden an der Last teilhaben und niemand lange ohne Strom bleibt. Es kann zu vorübergehenden Unterbrechungen Ihres elektrischen Dienstes kommen, twitterte das Unternehmen.

Okay, gib ihm zwei bis vier Stunden, erinnerte sich Juliangarza. Ihr Vater und ihre Mutter waren oben. Als es im Haus immer kälter wurde, sagte sie und der Strom nicht wieder ankam, konnte sie sehen, wie sich Juliens Zustand verschlechterte. Um 18.30 Uhr an diesem Abend, nach fast 17 Stunden ohne Strom, war sie hin und her gerissen, was sie tun sollte, beschloss jedoch, ihn aus dem Haus zu holen.

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Es war ein langer, eisiger Weg zum Auto, aber sie und ihr Mann brachten ihn hinein. Er zitterte unkontrolliert. Sie fuhren herum und suchten ein Hotel mit Heizung, hatten aber kein Glück. Schließlich erreichte Juliangarza eine Cousine, deren Haus einen kleinen Generator hatte, und sie brachte ihre Eltern dorthin.

Vor zehn Jahren hielten 241 Kraftwerke in Texas die Kälte nicht aus. Dutzende von ihnen sind auch in diesem Jahr wieder gescheitert.

An diesem Abend wurde texanischer Strom zum Großhandelspreis von 1.200 US-Dollar pro Megawattstunde verkauft, gegenüber 30 US-Dollar in der Woche zuvor. Mitglieder der Public Utilities Commission, die ERCOT beaufsichtigt, dachten, dass etwas nicht stimmte – Strom sei nicht zu teuer, aber zu billig. Die gesetzliche Obergrenze liegt bei 9.000 US-Dollar, und in einem Fall wie diesem, in dem Strom so knapp wurde, konnten sie nicht verstehen, warum der Preis auf dem angeblich freien Markt nicht höher getrieben wurde.

In einer Dringlichkeitssitzung ordneten die Kommissare ERCOT an, den Strompreis festzulegen. Es sollte die vollen 9.000 Dollar für jede gekaufte und verkaufte Megawattstunde kosten.

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Dass, sie haben angekündigt , wäre ein ausreichender Anreiz, mehr Strom wieder online zu bringen. Es war die Theorie hinter dem gesamten Energiemarkt des Staates.

Aber für die nächsten 36 Stunden kam kein zusätzlicher Strom an. Erst am Nachmittag des 17. Februar, als die Temperatur über den Gefrierpunkt zu steigen begann, tauten die Anlagen auf und nahmen ihren Betrieb wieder auf. Der Preis blieb trotzdem, wo er war.

In Houstons Greenwood Forest konnte sich Julien nicht erholen. Er hatte den Dienstag zusammen mit Mary verbracht, seiner 45-jährigen Frau. Am frühen Mittwoch brach er zusammen. Nachdem ein Rettungswagen ihn nicht wiederbeleben konnte, wurde er in ein Krankenhaus gebracht, wo er an einer koronaren Herzkrankheit, die durch Bluthochdruck und Sarkoidose kompliziert wird, eine entzündliche Erkrankung, die verschiedene Organe betrifft, für tot erklärt wurde. Juliangarza hat keinen Zweifel, dass es die Kälte war, die ihren Vater getötet hat.

Er habe sich die ganze Zeit nicht beschwert, sagte sie. Er war so ein Mann. Er war ein Fürsprecher, ein Vorbild. Er war wie der König unseres Hauses. Willensstark, poetisch, humorvoll. Er könnte dir die Hosen wegzaubern.

Ihre Eltern, sagte sie, seien 2019 bei ihr und ihrer Familie in Houston eingezogen und hätten Chicago verlassen, weil sie der Kälte entfliehen wollten.

Jemand muss zur Rechenschaft gezogen werden, damit so etwas nie wieder passiert, sagte sie. Sie und ihre Familie verklagen CenterPoint wegen Juliens Tod und behaupten, das Unternehmen sei verantwortlich, weil es die Stromausfälle nicht wie versprochen rotiert habe.

Wie kann man die Leute kalt lassen und sich nicht einmal darum kümmern? Es ist verrücktes Gerede, es ist egoistisch, es ist ignorant. Wir sind nicht in einem Dritte-Welt-Land. Dies sind die Vereinigten Staaten.

CenterPoint schneidet die Stromzufuhr zu den am stärksten gefährdeten Bereichen für lange Zeit ab, argumentiert der Anzug. Das Versäumnis, die Kläger angemessen über die Dauer der Stromausfälle zu informieren, hinderte sie daran, sich angemessen auf den Stromausfall vorzubereiten oder das Gebiet zu verlassen. … Genaue Informationen hätten Herrn Juliens Leben gerettet.

Der Anwalt der Familie ist Tony Buzbee, ein ehemaliger Kandidat für das Bürgermeisteramt von Houston, der sagte, er habe etwa 46 Fälle eingereicht oder zur Einreichung bereit, die aus den Stromausfällen resultieren. Was so viele Leute aufregt, sagte er, und bei all den öffentlichen Versorgungsunternehmen so ärgerlich ist, waren die Fehlinformationen, die wir erhalten haben. „Rollender Blackout.“ Was stattdessen geschah, war, dass der Strom für drei, vier, manchmal fünf Tage buchstäblich ausfiel. In der Energiehauptstadt der Welt starben Menschen an Unterkühlung.

CenterPoint sagte, dass es in Texas wegen des explodierenden Erdgaspreises einen Einschlag von 1,25 Milliarden US-Dollar erlitten hat. In einer gerichtlichen Akte wies es die Vorwürfe der Familie Julien zurück. Das Unternehmen wollte sich zu anhängigen Rechtsstreitigkeiten nicht äußern.

In einer Aussage bei einer Anhörung im Texas House am 25. Februar sagte Kenny Mercado, ein Executive Vice President des Versorgungsunternehmens, dass die Lastabwurfaufträge von ERCOT am Morgen des 15. weiterhin so schnell gekommen seien, dass CenterPoint den Kunden nicht mehr automatisch rotieren könne Ausfälle in unserem System. Unsere internen Experten verstanden, dass das gesamte ERCOT-Netz kurz vor dem Zusammenbruch stand und wir uns in einem schwerwiegenden und beispiellosen Ereignis befanden.

Er sagte, dass CenterPoint für 25 Prozent des gesamten Lastabwurfs im Bundesstaat verantwortlich sei.

„Die Anwälte schwärmen“

Die Stromausfälle schufen ein sich verschlimmerndes Problem, mit dem niemand gerechnet hatte. In mindestens vier Fällen, die Staatsbeamten gemeldet wurden, wurde die Stromversorgung von Erdgasanlagen unterbrochen, was die Brennstoffversorgung der Kraftwerke weiter reduzierte. Laut Bernadette Johnson, Senior Vice President bei Enverus, einem Unternehmen für Energiedaten und -analyse, ging der Gesamtgasfluss durch die Verarbeitungsanlagen des Staates um etwa 75 Prozent zurück.

Der Strompreis blieb bis zum Morgen des 19. Februar bei 9.000 US-Dollar fixiert, 32 Stunden nachdem ERCOT seinen letzten Lastabwurfauftrag aufgehoben hatte. Das wurde zu einem Thema, das in der texanischen Legislative scharf debattiert wurde. Der Senat verabschiedete einen Gesetzentwurf, der die Preiserhöhung vom 17. bis 19. Februar rückwirkend rückgängig macht, aber das Repräsentantenhaus hat nicht darauf reagiert.

Austin Energy, ein Gewinner im Freeze, setzte sich energisch gegen die Rechnung ein, streiten dass ein Umsatzverlust die Kunden kosten würde. Arthur D’Andrea, Vorsitzender des PUC, versicherte den Anlegern, dass er alles in seiner Macht Stehende tun werde, um einen Rollback zu verhindern. Als dieser Anruf war Monatlich nach Texas durchgesickert , der Gouverneur feuerte ihn.

Dies ist jedoch nur eine Front im Kampf, um die Unternehmen in der Lage sein werden, riesige Gewinne aus der Katastrophe zu erzielen, die Michael Julien und Dutzende anderer ums Leben brachte und Millionen von Menschen in Kälte und Dunkelheit leiden ließ.

Just Energy, das Strom an Juliangarza verkauft hat, hat Insolvenz angemeldet, um seinen Schulden vor der Kältewelle zu entkommen. Ebenso die Brazos Electric Power Cooperative, die durch das Rural Electrification Act von 1936 gegründet wurde.

Zu Beginn des Monats Februar 2021 war die Vorstellung, dass eine finanziell stabile Genossenschaft wie Brazos Electric den Monat der Insolvenzvorbereitung beenden würde, unvorstellbar, teilte das Unternehmen in seinem Antrag mit. Aber jetzt steht ihm eine ERCOT-Rechnung in Höhe von 2,1 Milliarden US-Dollar gegenüber, um nur eine Woche abzudecken. Das ist das Doppelte des Jahresumsatzes der Genossenschaft.

Am 15. März meldete ein Unternehmen namens Griddy, das dafür bekannt wurde, in der Woche des Einfrierens atemberaubende Rechnungen an Kunden zu senden, Insolvenz an. Generalstaatsanwalt Ken Paxton sagte, seine Rechnungen müssten nicht bezahlt werden.

Carrie Bivens, die unabhängige Marktbeobachterin von ERCOT, sagte bei einer Anhörung im Senat von Texas, dass sie in den kommenden Wochen mit kaskadierenden Insolvenzen rechnet.

San Antonio beruft sich in seiner Klage gegen ERCOT auf das, was Anwälte als höhere Gewalt bezeichnen: dass ein unvorhergesehener Umstand, der außerhalb der Kontrolle des Versorgungsunternehmens liegt, es von den Vertragsbedingungen befreit. Es ist nur eine von mindestens 40 Klagen, in denen ERCOT als Beklagte genannt wird, darunter eine von Cincinnati Insurance, in der argumentiert wird, dass die Rechtsschäden von ERCOT aus dem Einfrieren nicht durch ihren Versicherungsvertrag gedeckt sind. ERCOT argumentiert dass ihr aufgrund von Präzedenzfällen eine souveräne Immunität zusteht, die sie vor rechtlichen Schritten schützt.

Canadian Breaks, die Firma mit dem Windpark außerhalb von Amarillo, verfolgt eine Strategie der Force Majeure in einer Klage gegen J. P. Morgan. Es hatte einen Absicherungsvertrag, der es dem Finanzunternehmen ermöglichte, die Vorteile des Preisanstiegs auf Kosten von Canadian Breaks zu nutzen.

Zwei Gasunternehmen, Targa Energy und eine ExxonMobil-Tochter namens XTO Energy, haben aus den gleichen Gründen ein australisches Finanzunternehmen, Macquarie, verklagt. Laut Berichten des Unternehmens an die Texas Commission on Environmental Quality wurden die Gasanlagen von Targa durch die Kälte besonders behindert.

Das Missmanagement war auf jeder einzelnen Ebene, die man sich vorstellen kann, sagte Buzbee. Die Anwälte wimmeln.

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