Elf Jahre nach der Zulassung steht Montanas medizinische Marihuana-Industrie vor einer existenziellen Bedrohung

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Gläser mit Marihuana stehen hinter einem offenen Sicherheitskäfig im hinteren Teil einer Apotheke in Missoula. (Martin do Nascimento/Nachrichten 21)

VonMichael Bodley, Nachrichten21 17. August 2015 VonMichael Bodley, Nachrichten21 17. August 2015

Anmerkung der Redaktion: Dies ist einer in einer Reihe von Artikeln über die Legalisierung von Marihuana, die in Zusammenarbeit mit dem 2015 Carnegie-Knight News21 nationalen Studentenberichtsprojekt erstellt wurden.

BILLINGS, Mont. – Vorbei sind die blinkenden grünen Neonlichter an den Straßenecken, die in Billings und Butte und darüber hinaus für 200 Unzen Marihuana werben. Vorbei sind die reisenden Cannabis-Karawanen von Ärzten, die dafür berüchtigt sind, an einem einzigen Tag Hunderte von Hoffnungsträgern für medizinisches Marihuana zu gewinnen.

Die überwiegende Mehrheit der fast 30.000 Patienten und 4.900 Anbieter, die einst diesen Bundesstaat mit etwas mehr als 1 Million Menschen überschwemmten, wurde aus Montanas medizinischem Marihuana-Programm vertrieben, das erstmals 2004 legalisiert wurde.

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Heutzutage beschäftigen sich diejenigen, die im medizinischen Marihuana-System des Staates verbleiben, mit einer Kombination aus Währung und Unsicherheit, während sie auf das Ergebnis eines Verfahrens vor dem Obersten Gerichtshof des Bundesstaates warten, das die Überreste der Branche lahmlegen könnte. Eine Entscheidung könnte laut James Goetz, einem Anwalt, der die medizinische Marihuana-Industrie vertritt, bereits im Oktober fallen.

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Abhängig von der Entscheidung des Gerichts könnte es Anbietern von medizinischem Marihuana untersagt werden, Patienten einen Cent in Rechnung zu stellen, außer 50 US-Dollar Lizenzgebühren und Verlängerungen zurückzuerhalten. Die Anbieter könnten auf jeweils drei Patienten beschränkt werden. Und die Geschäfte könnten für Werbung gesperrt werden.

Da die Verbraucher von medizinischem Marihuana schlecht weinen, haben staatliche Gesetzgeber und die Opposition an der Basis versucht, die Branche zu untergraben, indem sie sagten, dass das Geschäft zu groß und zu schnell gewachsen ist – im Endeffekt wird es zu Freizeit-Marihuana, das unter dem Deckmantel der Medizin betrieben wird.

Marihuana ist im Bundesstaat so lange umkämpft, dass die Menschen dieses Mal nicht erkennen, wie ernst die Situation ist, so Elizabeth Pincolini, die einen Überweisungsdienst mit Sitz in Billings betreibt, der Patienten mit den wenigen verbleibenden Ärzten verbindet, die bereit sind, regelmäßig Marihuana zu schreiben Empfehlungen.

Es liegt wirklich nicht in unserer Hand, sagte Pincolini. Es gibt nichts, was wir tun können. Wir können Briefe schreiben und unser Bestes tun, um den gesunden Menschenverstand des Obersten Gerichtshofs anzurufen, aber wir können wirklich nichts tun.

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Ein medizinisches Marihuana-Programm in Aufruhr

Nachdem die Montaner 2004 mit 62 zu 38 Prozent für die Legalisierung von medizinischem Marihuana gestimmt hatten, wuchs das Programm zunächst in kleinen Schüben. Aber es blähte sich Ende 2009 auf, nachdem das US-Justizministerium erklärt hatte, dass es die staatskonformen Patienten und Anbieter von medizinischem Marihuana nicht stören würde. Von 3.921 Patienten und 1.403 Anbietern im September 2009 – einen Monat vor der Ankündigung des Justizministeriums – wuchs das Programm bis März 2011 auf 29.948 Patienten und 4.848 Anbieter.

Als das System anschwoll und Pot-Läden einen Steinwurf von Schulen in Butte und gegenüber von Kirchen in Billings öffneten, wurde eine Oppositionsbewegung geboren.

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Es gab Verkaufsstellen für medizinisches Marihuana neben Kirchen und der Mittelstufe, sagte Steve Zabawa, ein prominenter Geldgeber der Anti-Marihuana-Bewegung in Billings, wo er eine Autohändlerkette besitzt. Man konnte einfach sehen, dass der ein- und ausfahrende Verkehr nichts mit Medizin zu tun hatte. Im Grunde ging der Schwarzmarkt zum regulären Markt über, und er tauchte überall auf.

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Im März 2011 führte die US-amerikanische Drug Enforcement Administration Razzien im ganzen Bundesstaat durch, der Höhepunkt einer 18-monatigen Untersuchung, ob die Unternehmen für medizinisches Marihuana in groß angelegten Drogenhandel und andere Bundesverbrechen verwickelt waren. Geschäfte wurden geschlossen, und ihre Betreiber wurden nach den Bundesdrogengesetzen angeklagt.

Die DEA antwortete nicht auf mehrere Aufrufe zur Stellungnahme.

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Den Razzien folgten mehrere Versuche, medizinisches Marihuana gesetzlich aufzuheben, und zielten auf die wenigen noch geöffneten Geschäfte ab.

Das Programm wurde im April 2011 von der Auflösung unterschrieben, als die damalige Regierung. Brian Schweitzer, ein Demokrat, legte sein Veto gegen ein vom Gesetzgeber verabschiedetes Aufhebungsgesetz ein.

Später in derselben Legislaturperiode setzte der Gesetzgeber SB 423 durch – weithin bekannt als Aufhebung in der Tarnung, das im Mai 2011 in Kraft trat. Nach dem Gesetz durften Anbieter keinen Cent für Dienstleistungen verlangen, um Lizenzantragsgebühren zurückzuerstatten sie hatten keinen Anreiz, offen zu bleiben. Die Zukunft des Gesetzes hängt nun vom Ergebnis der Entscheidung des Obersten Gerichtshofs ab.

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Fast 30.000 Patienten wurden bis Juni 2012 auf weniger als 9.000 reduziert. Das restriktive Gesetz, das jeden Anbieter auf drei Patienten beschränkte, reduzierte die Zahl der Anbieter von fast 5.000 im Juni 2011 auf weniger als 400.

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Von Roy Kemp, Interimsverwalter der Agentur, die das medizinische Marihuana-Programm reguliert, als eines der restriktivsten Gesetze des Landes bezeichnet, erlaubt SB 423 Anbieter, aber keine Apotheken.

Größere Anbieter – vorerst auf richterliche Anordnung zugelassen – betreiben Schaufenster mit geregelten Öffnungszeiten. Sie führen verschiedene Sorten, von Blue Dream über OG Kush bis hin zu Black Cherry Soda. Sie haben Kassen voller Bargeld und Aufkleber mit Logos und Speisekarten mit Preisen.

Aber sie können ihre Tätigkeit technisch nicht als Apotheke bezeichnen. Sie können das, was sie tun, technisch nicht nennen.

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Es ist interessant, dass sie „Apotheke“ einen geladenen Begriff nennen, sagte Carly Dandrea, eine Budtenderin von Around the Clock Cannabis in Bozeman und eine fünfte Generation in Montana. Daran nehme ich Anstoß. Es ist, was wir tun. Das sind wir.

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Das Gesetz lässt dem Staat nicht viel Spielraum.

Im Bundesstaat Montana gebe es keine Apotheken, sagte Kemp. Das Gesetz lässt sie nicht zu. Das machen wir hier nicht.

Eine umstrittene Rechtsgeschichte hat die Branche auf den wackligen Boden geführt, auf dem sie heute steht.

Nachdem Mitglieder der Marihuana-Industrie verklagt worden waren, SB 423 zu blockieren, blockierte der staatliche Bezirksrichter James Reynolds im Juni 2011 drei der restriktivsten Maßnahmen des staatlichen medizinischen Marihuana-Gesetzes: Werbeverbot und maximal drei Patienten pro Anbieter. Aber der Oberste Gerichtshof des Bundesstaates Montana ordnete Reynolds an, das Gesetz nach einem weniger strengen Maßstab zu überprüfen.

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Im Januar 2013 bestätigte Reynolds seine ursprüngliche Entscheidung in einer zweiten einstweiligen Verfügung und machte die Entscheidung im Januar 2015 endgültig.

Der Generalstaatsanwalt von Montana, Tim Fox, legte gegen dieses Urteil Berufung ein, der Oberste Gerichtshof des Bundesstaates stimmte zu, die Argumente noch einmal anzuhören, und beide Seiten haben Schriftsätze eingereicht. Fox und seine Anwälte haben SB 423 mit dem Argument verteidigt, dass Reynolds bei der Auslegung des Gesetzes einen Fehler gemacht habe.

Ein Sprecher von Fox lehnte es ab, den Generalstaatsanwalt für eine Stellungnahme zur Verfügung zu stellen, da dies angesichts anhängiger Rechtsstreitigkeiten unangemessen sei.

Der Ausgang des Supreme Court-Verfahrens könnte das Ende einer Ära bedeuten – und einer Branche.

Es ist schwer für Patienten, so zu leben, ohne zu wissen, ob sie nächstes Jahr ihre Karten haben werden, sagte Pincolini. Sie fügte hinzu: Es ist ziemlich verzweifelt. Es ist eine ziemlich verzweifelte Situation.

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Da 23 Bundesstaaten sowie Washington, D.C., die Beschränkungen für medizinisches Marihuana gelockert haben – weitere werden voraussichtlich folgen – war Montana der einzige, der in die entgegengesetzte Richtung ging.

Montana scheint der einzige Staat zu sein, der nach einem Gesetz über medizinisches Marihuana rückwärts zu gehen scheint, sagte Mort Reid, der Präsident der Montana Cannabis Industry Association, einer Handelsgruppe und Partei im Fall des Obersten Gerichtshofs. Die anderen Staaten scheinen voranzukommen. Die große Frage lautet also: „Was unterscheidet Montana von anderen Bundesstaaten und warum können sie es in Montana nicht zum Laufen bringen?“

Der Republikaner, Senator David Howard, unterstützte in der Legislaturperiode 2011, als er im Repräsentantenhaus diente, Versuche, Marihuana aufzuheben oder einzuschränken. Howard nannte Marihuana eine Geißel, die nach Amerika kommt, und half dabei, die Bewegung gegen die Droge in Montana anzuführen.

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Es dauert nicht lange, um herauszufinden, dass (Marihuana) keine Medizin ist, sagte Howard und fügte hinzu, dass er heute noch für die Aufhebung des Gesetzes von 2004 ist. Sie wollten, dass Sie es so denken – Medizin. Es hat keine praktischen Anwendungen und es zerriss Montana.

Zabawa, der Autohändler von Billings, hat in der Vergangenheit versucht, genügend Unterschriften für eine Initiative zur Aufhebung von Marihuana auf dem Stimmzettel zu sammeln, verfehlte jedoch 2014 die erforderliche Zahl.

Er sammelt jetzt Unterschriften für eine weitere Wählerinitiative, die die vollständige Aufhebung von medizinischem Marihuana bei den Wahlen 2016 unterstützt.

Die Überreste der Razzien

Mitten an einem Montagmorgen, dem 11. März 2011, hielten Mark und Valerie Sigler, Ehepaare und Miteigentümer von Big Sky Patient Care, einem der größten Anbieter von medizinischem Marihuana im Bundesstaat, an ihrem Standort in der Nähe von Bozeman an, um nachzusehen in Sachen. Aber das offene Schild war aus. Der Parkplatz war leer.

Etwas stimmte nicht.

Das Paar trat ein und wurde von Bundesagenten mit Gewehren und Kampfausrüstung begrüßt, die über eine Handvoll Mitarbeiter wachten, die mit Handschellen am Boden gefesselt waren. Die Siglers waren mitten in ihre persönliche Drogenrazzia des Bundes gerannt.

Ich wäre heute wahrscheinlich erschossen worden, weil ich ihnen ins Gesicht geschrien habe und ihnen gesagt habe, dass wir staatskonform seien, sagte Valerie Sigler, die mehr als vier Jahre später immer noch zitterte. Also, was haben sie dort gemacht?

Die Operation der Siglers bestand aus einem Dutzend Unternehmen, die an diesem Tag von Bundesbehörden in ganz Montana durchsucht wurden.

Viele Anbieter sahen sich mit Bundesanklagen konfrontiert, und fast alle akzeptierten Bewährung oder Hausarrest, um eine Gefängnisstrafe zu vermeiden. Die Siglers erhielten fünf Jahre auf Bewährung, die sie beide immer noch absitzen, sowie eine Bewährungsstrafe für Mark und Hausarrest für beide.

Aber Schwerverbrecher zu werden war nur der Anfang.

Von über 400 Patienten und mehr als 1 Million Dollar auf der Bank hat das Ehepaar mittleren Alters mehr als 1 Million Dollar Schulden gemacht – einschließlich eines Gesamturteils in Höhe von 900.000 Dollar, das an die Bundesregierung zahlbar ist.

Ihre sieben erwachsenen Kinder, von denen die meisten im Marihuana-Unternehmen der Familie gearbeitet haben, sind über verschiedene Bundesstaaten verstreut und haben Gelegenheitsjobs weit weg von zu Hause.

Die Siglers verlieren ihr Zuhause, eine Blockhütte mitten im Wald bei Bozeman. Hypothekenzahlungen waren für ein paar Schwerverbrecher schwer, die kein festes Einkommen hatten. Mark, ein Krebspatient, ist arbeitslos. Valerie ist zurück in der Schule und häuft weitere Schulden an, um mit einem Doppelabschluss in Geologie und Geisteswissenschaften der Montana State University die Dinge zu ändern.

Du kannst einfach weitermachen oder dir selbst in den Kopf schießen. Aber viele andere Möglichkeiten hat man nicht, sagte Mark Sigler. Bei uns geht es nie weg.

Nun, seien wir ehrlich – wir waren alle illegal, fügte er hinzu.

Verkaufe immer noch, aber diesmal leise

Versteckt in einer Ecke eines unscheinbaren Büroparks am Rande von Missoula erntet die Frau hinter einem kleinen medizinischen Marihuana-Betrieb jeden Monat leise ein Dutzend Pflanzen, um ihre 70 Patienten mit Produkten zu versorgen.

Es gibt keine Topfblattaufkleber, die die Stelle markieren, keine durchsuchbaren Klappentexte auf Leafly- oder Weedmaps, keine Sortenmenüs zum Durchblättern. Von außen sieht es so aus, als hätte es das Geschäft nie gegeben.

Die Besitzerin, eine vorsichtige Frau mittleren Alters, die seit 2009 dort ist, mag es so. Albträume der Razzien von 2011 bleiben. Sie beobachtete, wie zwei Geschäfte im selben Büropark durchsucht, Produkte auf der Straße zerstört, Anklage erhoben und Leben auf den Kopf gestellt wurden.

Jedes Mal, wenn jemand ins Rampenlicht geriet, wurde er abgeholt, sagte die Frau, die aus Angst vor einer Bundesstrafverfolgung darum bat, nicht identifiziert zu werden. ‚Whac-a-Mole‘, daran erinnerte es mich. Jedes Mal, wenn Sie den Kopf hochstreckten, war es wie 'Whack!'

Der Großteil der Branche hält heute ein niedrigeres Profil als früher. Die Anbieter haben Hunderte von Patienten auf Dutzende oder sogar Handvoll reduziert. Die Einnahmen in Millionenhöhe sind in die Tausende gegangen. Der Stellenabbau wurde durch immer wiederkehrende Befürchtungen vor einer Einmischung des Bundes in das, was der Staat zulässt, vorangetrieben – vorerst.

Die 442 Anbieter – nach einem Höchststand von 2011 von fast 5.000 – sind immer noch vorsichtig. Sie sagen, sie müssen sein.

Im Osten von Billings, der größten Stadt in Montana, mit knapp 110.000 Einwohnern, gibt es nur eine Ladenfront. Die Dutzenden von Apotheken, die einst die Straßen verstreut hatten, sind alle verschwunden, durch Razzien und Regulierungen außer Betrieb.

Rich Abromeit und Jason Smith, Besitzer des letzten Marihuana-Ladens innerhalb der Stadtgrenzen, Montana Advanced Caregivers, klappern eine Wäscheliste von Schutzmaßnahmen ab – überprüfen Karten akribisch, halten Patienten- und Pflanzenzahlen in Schach, halten sich von illegalen essbaren Extraktionen fern – sagen sie haben sie seit der Eröffnung des Ladens im Jahr 2008 vor Ärger bewahrt.

Ich bin ein Volltreffer, sagte Smith und blickte hinter seinem Rücken auf Reihen beschrifteter Topfpflanzen. Ich bin der letzte … Laden in dieser Stadt, und alle sind auf mich angewiesen.

Illegal außerhalb des Systems einkaufen

Jon Svaren, ein bärtiger 15-jähriger Navy-Veteran, lebt auf der Farm seiner Tante abseits von Feldwegen in der Nähe von Hardin im Osten des Bundesstaates, wo die Einstellung zu Marihuana tendenziell härter ist. Svaren bricht das Gesetz mehr Tage als nicht. Er ist ein kompromissloser Pot-Raucher, der sich selbst wegen einer Wirbelsäulenversteifung und jahrelanger Rückenschmerzen behandelt, die sich durch lange Arbeitsstunden, die das Füttern von Schafen und die Pflege der Feldfrüchte protokollieren, verstärken.

Der Topf kommt vom Schwarzmarkt. Vier- bis fünfmal täglich zu verdampfen, könnte ihn ins Gefängnis bringen.

Nicht, dass es ihm viel ausmacht. Stellen Sie mich vor eine zwölfköpfige Jury, sagte Svaren, zwischen Schlückchen hausgemachter Limonade, die kalt aus einem Vlasic-Gurkenglas serviert wurde. Ich erkläre mich ihnen gerne.

Die Zehntausenden von Patienten, die das System verlassen haben, haben nicht aufgehört zu rauchen, sagte er und grinste über die Idee. Sie sind auf den Schwarzmarkt gegangen, wo es keine Registrierung gibt, keine Gefahr, dass sich der Staat erneut gegen das System wendet. Viele finden ein ironisches Sicherheitsgefühl, wenn sie sich dem Schwarzmarkt zuwenden.

Wohin steuern die Hypothekenzinsen?

Der libertär gesinnte Svaren, ein offener Typ von Verstößen, weigerte sich, seine Krankenkarte zu erneuern, nachdem das Bureau of Alcohol, Tobacco, Firearms and Explosives im Jahr 2011 Patienten mit medizinischem Marihuana den Besitz von Schusswaffen untersagt hatte. Svaren, der gerne auf Entenjagd geht und nach Bären Ausschau hält, die durch die Farm wandern (das ist schon einmal passiert), hat eine ziemliche Waffensammlung.

Obwohl Svaren das System frühzeitig aufgegeben hat, planen auch andere eine Zukunft mit begrenzten Möglichkeiten für die Beschaffung von Marihuana, wenn der Oberste Gerichtshof gegen die Branche entscheidet.

Da es den Anbietern untersagt wäre, Gewinne zu erzielen, wäre der Schwarzmarkt oder das Wachstum zu Hause die einzig gangbare Option für Patienten, so Josh Daniels, ein Patientenfürsprecher, der in einem Vorort von Billings lebt.

Der Eigenanbau bringt jedoch eigene Probleme mit sich. Das Gesetz erlaubt Patienten keinen legalen Weg, Samen oder Klone zu beschaffen.

Wie soll das funktionieren? fragte Daniels zwischen tiefen Zügen einer selbstgedrehten Zigarette. Er ist auch ein Patient, der Marihuana anbaut, um mit seiner Multiplen Sklerose fertig zu werden. Eine magische Samenfee wird Samen in Ihren Briefkasten liefern? Um zu wachsen, musst du als erstes das Gesetz brechen.

Les Yother, ein kürzlich pensionierter 63-jähriger ehemaliger Arbeiter, lebt ein paar hundert Meilen westlich von Daniels und Svaren, eine lange, kurvenreiche Fahrt auf der Interstate 90 entfernt, über zweispurige Strecken, die sich durch eine leere Grünfläche schlängeln, die mit der gelegentliche Bauernhof. Zwischen jeder Ausfahrt vergehen Meilen, bis seine Heimatstadt Butte, einst bekannt als der reichste Hügel der Erde für seine enorm profitablen Kupferminen, in Sicht kommt.

Die Stadt mit fast 34.000 Einwohnern hat eine raue und trinkfreudige Geschichte. Hier, inmitten von Arbeiterhaushalten und alternder Infrastruktur, hat medizinisches Marihuana im Großen und Ganzen einen sicheren Hafen gefunden. Apotheken in der Innenstadt werben immer noch und kleben Telefonnummern und Websites draußen. Männer trinken mitten am Tag Bier in einer Hauptverkehrsstraße, der Montana Street, und nutzen dabei ein Gesetz zu lockeren offenen Containern. Pot scheint ein paar Augenbrauen hochzuziehen.

Butte, der Geburtsort von Evel Knievel, tendiert zu einer lebens-und-leben lassen-Haltung, wenn es um Marihuana geht – ein scharfer Kontrast zu den anderen Teilen von Montana. Yother war einer der ersten, der 2004 eine Karte bekam, Patient 69 im Register.

Seitdem, sagte Yother, ist es so oft hin und her gegangen, dass niemand den Überblick behalten kann.

Als ehemaliger Alkoholiker schrieb Yother Marihuana zu, seine Dämonen besänftigt zu haben. Der Karteninhaber raucht etwa zwei Gramm pro Tag, um sein Glaukom in den Griff zu bekommen und seine Rückenschmerzen zu lindern, die ihn durch jahrelange harte Arbeit fast zur Hälfte geknickt haben.

Wenn der Oberste Gerichtshof gegen die Branche entscheidet, würde Yother weiter aus einem von Rückständen gestreiften grünen Metallrohr paffen: Oh, ich würde auf den Schwarzmarkt gehen, sagte er.

Die Industrie steht vor einer ungewissen Zukunft

Die Richtung – und das Ziel – von Marihuana in Montana hängt in der unsicheren Balance. Der Status quo hat Anbieter und Patienten in einem Vakuum der Angst und Unsicherheit hinterlassen, unsicher, was der Oberste Gerichtshof in den kommenden Monaten entscheiden wird.

Ein Poster von Reefer Madness starrte auf Mark Gibbons Jr., den selbsternannten, am längsten laufenden Anbieter in Montana, während er darüber nachdachte, was als nächstes kommen könnte.

Gibbons, der Besitzer von Butte's Montana Natural Medicine, das Anfang 2011 500 Patienten auf seinem Höhepunkt versorgte, hat schon früher Rückschläge überstanden: Missernten, sinkende Kunden. Er hat einmal 10 Pfund Marihuana pro Monat verbraucht – das sind für seine 40 verbleibenden Patienten etwa zwei oder so.

Hinter dem Tresen, unter einem Against SB 423-Aufkleber, gegenüber einem Diplom der University of Montana, das zwischen ein paar Yellowstone-Nationalpark-Schnapsgläsern steckt, seufzte Gibbons frustriert über die sich ändernden Vorschriften, von denen er sagt, dass er sie immer noch nicht ganz verstehe.

Wenn das Gericht gegen die Branche entscheidet, hat Gibbons einen Backup-Plan, um über die Runden zu kommen: Spenden annehmen, keine Zahlungen, von Patienten, nicht von Kunden. Mit viel Geduld und ein paar kreativen Lösungen sollte Cannabis im Staat überleben, sagte er.

Es wird nur weniger sein, sagte Gibbons. Es wird weniger Pflanzen und weniger Geld geben und weniger Patienten, die behandelt werden.

Der News21-Journalist Martin do Nascimento hat zu diesem Artikel beigetragen.