Drohnen-Kampfeinsätze könnten irgendwann zurückgefahren werden, sagt der Chef der Luftwaffe

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Die Air Force beschäftigt sich mit der Bewältigung einer potenziellen Drohnenschwemme und könnte die Anzahl der mit unbemannten Flugzeugen geflogenen Kampfeinsätze schließlich um mehr als 25 Prozent reduzieren, sagte der oberste Kommandant des Dienstes am Mittwoch.

Gen. Mark A. Waliser III, der Stabschef der Luftwaffe , sagte, dass die Predator- und Reaper-Drohnen, die eine tragende Säule der Kriege in Afghanistan und im Irak waren, nicht gut für viele andere Regionen geeignet sind, in denen das US-Militär seine Präsenz verstärken möchte, wie zum Beispiel den Pazifik.

Ich bin ein großer Fan von UAVs, wo sie Sinn machen, sagte er und bezog sich auf unbemannte Luftfahrzeuge. Wir sollten nicht überstürzt eine ganze Reihe von ferngesteuerten Flugzeugen kaufen, nur weil wir es können.

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Walisischs Kommentare bei einem von der Defense Writers Group gesponserten Frühstück sind das neueste Anzeichen dafür, dass die Air Force ihren einst unersättlichen Appetit auf Drohnen überfüttert haben könnte.

Nach Plänen des damaligen Verteidigungsministers Robert M. Gates auf dem Höhepunkt des Irak- und Afghanistan-Krieges sollte die Luftwaffe genügend Drohnen kaufen und genügend Besatzungen ausbilden, um rund um die Uhr 65 Luftpatrouillen fliegen zu können 2013.

Die Air Force erreichte nie ganz so viel, nachdem sie heute 62 Kampfluftpatrouillen ausgeschöpft hatte. Waliser sagte, der Dienst würde diese Zahl wahrscheinlich erheblich reduzieren. Obwohl die Beamten noch keine endgültige Zahl festgelegt haben, sagte er, in der Nähe von 45 wäre ein guter Anfang.

Waliser sagte, dass eine Reduzierung nicht unmittelbar bevorstehe und wahrscheinlich nicht vor dem Ende der Kampfhandlungen in Afghanistan erfolgen würde. Die Luftwaffe setzt die Drohnen auch für Überwachungs- und Anti-Terror-Missionen an Orten wie dem Jemen, Westafrika, der türkisch-irakischen Grenze und Somalia ein.

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Es braucht bis zu vier Drohnen, um eine 24-Stunden-Abdeckung für eine Einzelkampf-Luftpatrouille zu gewährleisten. Obwohl die Flugzeuge unbemannt sind, benötigen sie viel Personal, um sie ferngesteuert zu fliegen und am Boden zu unterstützen – etwa 400 bis 500 Personen für jede Kampfluftpatrouille.

Ich weiß nicht, wohin wir gehen werden, aber der Bau größerer, teurerer, kosmischerer [Drohnen] ist wahrscheinlich nicht die Antwort, sagte Waliser. Es gibt nichts billiges an ihnen.

Die bewaffneten Predators und Reaper sind wie gemacht für Anti-Terror-Operationen und Kriegsgebiete wie Afghanistan, wo das US-Militär den Himmel kontrolliert und dem Feind die Feuerkraft fehlt, um die Drohnen abzuschießen. Aber die sich langsam bewegenden Flugzeuge sind nicht dafür ausgelegt, der Flugabwehr oder dem Luft-Luft-Gefecht standzuhalten.

Predators und Reaper sind in einer umkämpften Umgebung nutzlos, sagte General Mike Hostage, Chef des Air Combat Command, auf einer Konferenz im September. Ich konnte keinen in die Straße von Hormus bringen, ohne Flugzeuge dort absetzen zu müssen, um ihn zu schützen.

Waliser sagte Reportern, dass die Air Force mehr für andere Methoden ausgeben muss, um Aufklärung durchzuführen und Informationen aus der Luft zu sammeln. Er lehnte es ab, konkret zu werden, aber andere Air Force-Beamte haben sich für mehr Geld für Satelliten, bemannte Spionageflugzeuge und fortschrittliche Stealth-Drohnen sowie für leistungsfähigere elektronische Sensoren zur Überwachung ausgesprochen.

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In Asien plant die Air Force immer noch, den Einsatz einer anderen Art von Überwachungsdrohne – der Global Hawk – auszuweiten, die viel länger in der Luft bleiben und weitaus größere Entfernungen als die Reaper oder Predator fliegen kann. Im Gegensatz zu diesen Drohnen ist der Global Hawk unbewaffnet.

Im vergangenen Monat kündigten US-amerikanische und japanische Beamte eine Vereinbarung an, ab dem nächsten Jahr eine Handvoll Global Hawks in Japan zu stationieren. Die Air Force fliegt bereits Global Hawks von einer Basis in Guam aus.

Welsh machte jedoch deutlich, dass er der Meinung ist, dass die Air Force den Großteil ihres langfristigen Budgets für die Modernisierung und Aufrüstung traditioneller Flugzeugtypen aufwenden muss, die von Piloten im Cockpit geflogen werden.

So plant die Air Force in den kommenden Jahren die Anschaffung von mehr als 1.700 F-35 Lightning II-Kampfflugzeugen, ersetzt viele ihrer in die Jahre gekommenen Tanker und entwirft einen neuen Langstrecken-Tarnkappenbomber. Alle diese Flugzeuge werden exponentiell mehr kosten als die meisten Drohnentypen.

Wir existieren nicht, um eine Aufstandsbekämpfung zu bekämpfen, sagte Waliser und bezog sich auf die Arten von Kriegen, die im Irak und in Afghanistan geführt wurden. Wir können dabei helfen, aber Luftstreitkräfte – große Luftstreitkräfte – existieren, um umfassende Konflikte gegen einen gut bewaffneten, gut ausgebildeten entschlossenen Feind zu bekämpfen. Wenn wir das als Nation nicht tun können, dann denke ich, dass wir unseren Job nicht machen.