Destillerien in Schwarzbesitz durchbrechen die Barrieren, die einst die Bourbon-Industrie von Kentucky umgaben

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Bryson Yarbrough, links, Master Distiller, schließt ein Fass, während er mit Chris Yarbrough, rechts, in der Brough Brothers Distillery in Louisville spricht. Brough Brothers ist eine in schwarzem Besitz befindliche Bourbon-Marke, die den Yarbrough-Brüdern Victor, Bryson und Chris gehört und von ihnen betrieben wird. (Jon Cherry für ALES)

VonJosh Wood 26. März 2021 um 6:00 Uhr EDT VonJosh Wood 26. März 2021 um 6:00 Uhr EDT

Diese Geschichte wurde im The Optimist-Newsletter vorgestellt.

LOUISVILLE — Victor Yarbrough wuchs im überwiegend schwarzen West End von Louisville auf und wusste, dass Bourbon in Kentucky eine dominierende Kraft war und dass er in der Nähe einiger der berühmtesten Bourbon-Hersteller der Welt lebte. Im College probierte er billigere Bourbons, aber er kann sich nicht erinnern, eine eigene Flasche im Spirituosenladen gekauft zu haben oder die Spirituose jemals wirklich gewürdigt zu haben.

Als junger Schwarzer war Yarbrough außerhalb der Anziehungskraft des Getränks.

Er erinnert sich, dass er in seinem Stadtteil vermarktet wurde: Colt 45 Malt Likör und Flaschen des kanadischen Whiskys Crown Royal, die in weichen lila Stoffbeuteln geliefert wurden.

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Bourbon galt als Premiumprodukt – und ich bin mir nicht sicher, ob ein Premiumprodukt unbedingt an Afroamerikaner vermarktet wurde, sagte Yarbrough.

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Zwei Jahrzehnte später beanspruchen Yarbrough und seine beiden Brüder in einem gefliesten Raum in einem kleinen Geschäftsgebäude, fünf Autominuten von den Destillerien der Bourbon-Giganten Brown-Forman und Heaven Hill entfernt, ihren eigenen Platz in der 200-jährigen Geschichte des Spirituosen in Kentucky . Sie produzieren Bourbon in einer Brennerei, die Afroamerikanern gehört und von ihnen betrieben wird.

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Brough Brothers Distillery – und eine weitere Bourbon-Marke im Besitz von Black, Fresh Bourbon, die eine Brennerei in Lexington plant – stellen die Geschichte der Versklavung und Ausgrenzung rund um den typischsten amerikanischen Geist in seinem Geburtsort Kentucky in Frage.

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Ihr Einstieg erfolgt zu einer Zeit, in der die amerikanische Destillationswelt zunehmend unter Diversifizierungsdruck steht und die Rolle der versklavten Menschen bei der Entwicklung der Industrie anzuerkennen.

Während die Zahl der Craft-Brenner im Land von weniger als 200 im Jahr 2010 auf mehr als 2.200 im Jahr 2020 gestiegen ist, gibt es immer noch nur eine Handvoll im Besitz von Afroamerikanern, sagte Margie Lehrman, CEO der American Craft Spirits Association.

In Kentucky ist Bourbon eine große Sache: eine 8,6-Milliarden-Dollar-Industrie, die 20.000 Menschen beschäftigt und die Investitionen von multinationalen Konzernen wie dem britischen Alkoholkonzern Diageo und dem japanischen Suntory angezogen hat.

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Entgegen einem weit verbreiteten Irrglauben muss Bourbon nicht in Kentucky hergestellt werden (obwohl der Staat dort ist, wo die Spirituose geboren wurde und 95 Prozent des gesamten Bourbons hergestellt werden). Um Bourbon zu sein, muss eine Spirituose in den USA hergestellt werden, aus einer Getreidemischung stammen, die mindestens zur Hälfte aus Mais besteht und in verkohlten Eichenfässern gereift sein.

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Das Getränk nimmt eine zentrale Rolle in der Identität und Tourismuswirtschaft des Bluegrass State ein. Es erscheint sowohl als Getränk als auch als Bestandteil von Gerichten auf den Speisekarten lokaler Restaurants. Die verkohlten Eichenfässer, in denen es gereift ist, werden zu Möbeln verarbeitet und auf Bannern dargestellt, die an den Straßenlaternen in der Innenstadt von Louisville hängen.

Aber die Geschichte von Bourbon ist auch voller Rassismus. Die Arbeit versklavter Menschen wurde im späten 18. und 19. Jahrhundert in der Whiskyproduktion eingesetzt, vom Maisanbau über die Herstellung von Fässern bis hin zur Destillation des Spiritus.

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Der in Virginia geborene Unternehmer Elijah Craig, der von der Branche zweifelhaft als Vater des Bourbon in Kentucky angesehen wird und dessen Name heute eine Vorzeigemarke einer großen Brennerei ist, war ein Versklaver, wie auch andere frühe Bourbon-Hersteller.

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Nach der Emanzipation verwendeten Bourbon-Marken regelmäßig rassistische Tropen in der Werbung. Rebel Yell, benannt nach dem Schlachtruf der konföderierten Soldaten, wurde erst letztes Jahr leise in Rebel umbenannt. Die Flaschen zeigten bis vor fast einem Jahrzehnt Bilder der Konföderierten und verwiesen zuvor auf den großen Sieg der Konföderierten bei Chickamauga im Bürgerkrieg.

(Luxco, die Privatfirma, die den Bourbon in Bardstown, Ky., herstellt, lehnte eine Stellungnahme ab.)

Schwarze Unternehmen kämpfen um ihr Leben. Wir können es uns nicht leisten, sie zu verlieren.

Und wie in vielen amerikanischen Industrien wurden Afroamerikaner von Besitz und hochrangigen Positionen ausgeschlossen.

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Erst mit Ende 20 arbeitete Yarbrough im Finanzwesen in London, als er endlich anfing, Kentucky Bourbon zu trinken und zu schätzen. Yarbrough erkannte die wachsende Popularität der Spirituose und witterte eine potenzielle Geschäftsmöglichkeit, indem er eine Import-Export-Firma gründete, um englischen Apfelwein in die USA und Bourbon und Moonshine in die andere Richtung zu bringen.

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Als er ein Vertriebsnetz im Ausland aufbaute, träumte er davon, eines Tages eine Brauerei oder Brennerei zu Hause zu eröffnen und seine Produkte im Ausland zu verkaufen.

2018 erwarben Yarbrough und seine Brüder Christian und Bryson ein Anwesen im West End, abseits von Louisvilles touristischer Whiskey Row. Sie begannen im Dezember mit der Destillation und planen, im April der Öffentlichkeit zugänglich zu machen.

Die scharfen rassistischen Ungleichheiten im West End – das eine hohe Armuts- und Arbeitslosigkeit aufweist – wurden durch die Proteste für soziale Gerechtigkeit hervorgehoben, die der Ermordung von Breonna Taylor durch die Polizei folgten, einer 26-jährigen schwarzen Notaufnahmetechnikerin, die in ihr erschossen wurde Wohnung in South Louisville im März 2020.

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Mit der Gründung der Brennerei im West End hofft Yarbrough, dass er dazu beitragen möchte, wirtschaftliche Chancen zu stimulieren.

Es ist eines der Dinge, bei denen man in der Lage sein möchte, wirtschaftliche Aktivitäten für das West End zurückzubringen, sagte Yarbrough. In den 80er und 90er Jahren sind viele Fabriken ausgezogen, sodass Sie nicht die gleichen Jobchancen haben.

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Im Moment ist die 2.200 Quadratmeter große Brough Brothers-Brennerei – die sich an einer Straße befindet, die immer noch Dixie Highway heißt – ein bescheidenes Unterfangen. Plastikfässer mit sprudelnder gelber Gärungsmaische sind hinter einer Plane versteckt, wobei eine Raumheizung auf dem Boden hilft, ihre Temperatur hoch zu halten.

Während große Brennereien Mammut-Destillierapparate haben, die den Destillierraum von Brough Brothers füllen und weit über die Decke hinausragen, ist die kleine Kupferdestille nur 2,7 Meter hoch. Ein Verkostungsraum bietet Platz für ein paar Barhocker und Yarbrough denkt darüber nach, wie man den Besuchern ein Erlebnis bieten kann Arbeit unter Bedingungen der sozialen Distanzierung.

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Die Brennerei produziert etwa 15 Gallonen pro Woche, obwohl die Brüder mit einem Anstieg auf 50 Gallonen rechnen, was wahrscheinlich das maximale Volumen ist, das die Anlage verarbeiten kann. In der Destillationswelt gelten beide Produktionszahlen als recht klein. Yarbrough sagte jedoch, dass sie in Zukunft expandieren wollen.

In Kentuckys zweitgrößter Stadt, Lexington, planen Sean und Tia Edwards eine Brennerei in einer anderen Größenordnung: Eine mehrere Millionen Dollar schwere, 34.000 Quadratmeter große Brennerei, die 25 Arbeitsplätze schaffen und schließlich jährlich mehr als eine halbe Million Gallonen Bourbon produzieren soll .

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Sean, ein Unternehmer, der eine Baufirma und eine chemische Reinigung besitzt, wurde in jungen Jahren in das Spirituosengeschäft eingeführt: Sein Großvater und sein Onkel arbeiteten als Schmuggler und verkauften sonntags Alkohol, um ein blaues Gesetz zu umgehen.

Ich habe geholfen, die Flaschen aufzufüllen und solche Kleinigkeiten, sagte er. Ein Teil meines Erwachsenwerdens und meiner Geschichte war, was wäre, wenn mein Großvater eine Brennerei hätte, anstatt zu schmuggeln? Was wäre, wenn er die Möglichkeit hätte, so etwas zu tun, anstatt den anderen Weg gehen zu müssen?

Die Gelegenheit gab es damals nicht wie heute, sagte Tia. Ich habe das Gefühl, dass wir mit dem, was wir tun, den Weg für andere Unternehmer ebnen. Wir kommen aus bescheidenen Verhältnissen, unsere Familien hatten keine Hunderttausende von Dollar, wir mussten hart für das arbeiten, was wir haben.

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Als er mit seiner Frau zu jährlichen Reisen ins Ausland reiste, um ihren Jahrestag zu feiern, würden die Leute drei Dinge wissen, wenn er ihnen sagte, dass sie aus Kentucky kamen: Pferde, Kentucky Fried Chicken und Bourbon.

Die Reihenfolge hängt von dem Land ab, in dem Sie sich befinden, sagte er.

Die Amerikaner trinken während der Pandemie mehr. Handwerksbrenner bekommen nichts von der Liebe.

Aber die Anerkennung ließ sie denken, dass Bourbon eine praktikable Geschäftsmöglichkeit sei. Bald überlegten sie, wie sie in die Branche einsteigen könnten.

Das Ergebnis war frischer Bourbon. Die Edwardses sagten, dass sie Bourbon unter der Leitung eines Black Master Distillers in der Brennerei Hartfield & Co. herstellen. Sie planen, noch in diesem Jahr Flaschen in den Verkaufsregalen zu haben.

Es gibt einen Streit zwischen Fresh und Brough Brothers, wobei beide behaupten, die erste Brennerei im Besitz von Black in Kentucky zu haben.

Fresh stützt sich auf eine Resolution des Senats von Kentucky aus dem Jahr 2020, in der es als die erste Brennerei in schwarzem Besitz des Staates anerkannt wurde, obwohl Fresh noch keine Brennerei gebaut hat.

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Brough Brothers ist beim Alcohol and Tobacco Tax and Trade Bureau des Finanzministeriums registriert, das für den Betrieb als Destillerie erforderlich ist, während Fresh dies nicht hat. Anfang März verklagten Brough Brothers Fresh wegen falscher Werbung und unlauterem Wettbewerb.

In einer Erklärung sagte Sean Edwards, Fresh stehe weiterhin hinter allem, was wir über unser Geschäft, unseren Bourbon und die Auszeichnung, die uns der Senat von Kentucky verliehen hat, gesagt haben.)

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Die Edwards bauen ihre Brennerei mit dem Ziel, Touristen anzuziehen. Sean sagt, dass sich der Stil der Brennerei unter dem Einfluss seiner Frau von anderen unterscheiden wird, indem er wahrscheinlich viel weniger Holz und etwas mehr Kristalle enthält.

Für beide Bourbon-Pioniere hat die Pandemie die Pläne zum Scheitern gebracht.

Fresh kündigte im Februar letzten Jahres ihre Pläne für eine 5,4-Millionen-Dollar-Destillerie an, nur um zu sehen, wie das Land etwas mehr als einen Monat später geschlossen wurde. Die Anleger begannen nachzugeben, als sich die Amerikaner auf eine Wirtschaftskrise vorbereiteten.

Einige Investoren sind zurückgeflossen. Aber einige von ihnen haben sich nicht erholt, sagte Sean Edwards. Sie waren in der Gastronomie tätig und einige von ihnen waren Entertainer und haben sich immer noch nicht erholt. Sie sind also vom Tisch.

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Fresh strebt nun eine Destillerie-Eröffnung Ende 2022 an und hofft, diesen Sommer den Spatenstich zu machen.

Selbst in den besten Zeiten nennt Lehrman des Spirituosenverbandes die Eintrittsbarrieren für das Destillieren einfach unglaublich, unglaublich hoch und erfordert oft 1 bis 3 Millionen US-Dollar an Startkosten.

Die Herstellung von Bourbon stellt eine zusätzliche Herausforderung dar: die lange Reifung in verkohlten Eichenfässern. Um ihre Marke zu etablieren, beziehen viele junge Destillerien (einschließlich Brough Brothers) zunächst ihr Produkt – kaufen Bourbon von einer etablierten Destillerie und benennen ihn als ihren eigenen um, während der von ihnen produzierte Likör altert.

Das bedeutet, dass Menschen, die in Bourbon einsteigen, oft über Generationenreichtum verfügen oder leicht Kredite erhalten können – Hindernisse, die Afroamerikaner unverhältnismäßig ausschließen.

Das Destillieren ist ein teures und kostspieliges Geschäft. Und wenn man sich die verschiedenen Bevölkerungsgruppen in den Vereinigten Staaten anschaut, gibt es historisch gesehen Probleme mit dem Zugang zu Krediten und guten Zinssätzen und dem Besitz von Vermögen, das von Generation zu Generation weitergegeben wird, sagte Jessica Pendergrass, ehemalige Vorsitzende der Kentucky Distillers' Association und Chief Compliance Officer bei Heaven Hill Distilleries. Wenn man sich also so etwas wie das Destillieren und insbesondere das Destillieren von amerikanischem Whisky ansieht, wird vieles von Generation zu Generation weitergegeben.

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Chris Montana, der Anwalt aus Minneapolis, der 2013 Du Nord Craft Spirits eröffnete, die erste Brennerei im Besitz von Black im Land, die Wodka, Gin, Whisky und Liköre herstellt, sagte, es sei schwierig, Kapital zu beschaffen, obwohl er ein guter Kandidat zu sein schien.

Ich habe alles Papier, das darauf hindeuten sollte, dass ich ein harter Arbeiter bin und all das. Ich konnte das Geld nicht aufbringen. Alles, was ich bekommen konnte, waren 60 Riesen von einer gemeinnützigen Organisation. Das ist es, sagte er. Zur gleichen Zeit, als ich anfing, sammelten die Leute Millionen. Und sie hatten nicht mehr Qualifikationen als ich.

Auch im Weg, sagte Montana, steht der Mangel an Beispielen für Schwarze beim Destillieren. Wenn Sie keine Beispiele vor sich haben und Chemiestudent oder Wirtschaftsstudent am College sind, ist es nicht einmal auf Ihrem Radarschirm, ins Destillieren zu gehen, weil Sie sich darin nicht sehen, sagte er.

Montana erinnerte sich, dass er 2016 eine Convention der American Craft Spirits Association besuchte und bemerkte, dass er von 1.000 versammelten Menschen der einzige Schwarze zu sein schien.

Es war ein Weckruf für mich, sagte er. Ich war nicht darauf vorbereitet, derjenige zu sein.

In Kentucky werden Anstrengungen unternommen, um der Bourbon-Industrie mehr Vielfalt zu verleihen.

Das in Louisville ansässige Brown-Forman, das Jack Daniel’s Tennessee Whisky besitzt, erkannte Nathan Nearest Green, einen versklavten Menschen, als seinen ersten Meisterbrenner und die Person, die Jack Daniel beibrachte, wie man Spirituosen herstellt.

Brown-Forman hat sich außerdem zum Ziel gesetzt, bis 2030 mindestens 25 Prozent seiner Managerpositionen mit People of Color zu besetzen.

Ein von der Kentucky Distillers’ Association im vergangenen Jahr angekündigtes Stipendienprogramm wird die Ausbildung von 10 Vollzeitstudenten in Brennereiindustrieprogrammen an der University of Louisville und der University of Kentucky finanzieren.

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Pendergrass sagte, die Gruppe werde auch Stipendien für drei Vollzeitstudenten an der Kentucky State University finanzieren, einem historisch schwarzen College in Frankfurt, das 2019 ein Programm für Fermentations- und Destillationswissenschaften begann.

Aber es ist noch ein langer Weg, sagte Kirk Pomper, Dekan des College of Agriculture der Kentucky State University, das das Destillationswissenschaftsprogramm der Kentucky State University beaufsichtigt. Diesen Unternehmen mangelt es derzeit an Diversität, und sie erkennen das.

Fred Minnick, der Autor von Bourbon: The Rise, Fall, and Rebirth of an American Whiskey, sagte, dass es in den letzten fünf Jahren nie große Anstrengungen gegeben habe, die Vielfalt auf höheren Ebenen in der Bourbon-Industrie zu verbessern.

Für Jamar Mack, den Gründer der Kentucky Original Black Bourbon Enthusiasts, gibt es auch noch viel zu tun, um die Kultur und Industrie des Bourbon für Afroamerikaner attraktiver zu machen.

Ich war nie bei einem Bourbon-Event und fühlte mich nicht willkommen, sagte er. Aber diese Veranstaltungen wurden eindeutig nicht an Leute wie mich vermarktet.

Schwarze Bourbon-Enthusiasten wie Mack sind in den letzten Jahren durch die Verbreitung afroamerikanischer Bourbon-Clubs in der Bourbon-Welt bekannter geworden. Für Mack zeigt dies jedoch weniger ein wachsendes Interesse an Bourbon, sondern ein Spiegelbild einer Atmosphäre, die Afroamerikaner ausschloss.

Sie haben nicht erst vor zwei Jahren angefangen, Bourbon zu trinken, Leute, sagte er.

Während einige Marken ernsthafte Anstrengungen unternehmen, um eine vielfältigere Gruppe von Enthusiasten willkommen zu heißen, wird es bei einigen anderen Marken sehr offensichtlich: Ich will dich nur im Februar und ich will dich nur, weil wir keine Farbigen bekommen konnten bei diesem Abendessen. Und das ist uns ein paar Mal passiert, sagte Mack.

Es gibt Anzeichen dafür, dass Afroamerikaner, die Bourbon kaufen, mehr Geld für die Spirituose ausgeben: Laut dem Marktforschungsunternehmen Nielsen, während Afroamerikaner nur 9,4 Prozent der Bourbonkäufer ausmachten, stiegen ihre durchschnittlichen Ausgaben für Bourbon im Jahr 2020 um mehr als 37 Prozent. der höchste Anstieg aller demografischen Gruppen.

Aber damit Bourbon eine bessere Beziehung zu Afroamerikanern haben kann, sagte Erin Gilliam, außerordentliche Professorin für Geschichte an der Kentucky State University, die die Rolle versklavter Menschen bei der Bourbon-Produktion untersucht hat, sagte, dass Unternehmen mit ihrer unbequemen Herkunft rechnen müssen.

Ich möchte, dass Unternehmen das Geld ausgeben, das sie für Marketing ausgeben würden, um die Geschichte aufzudecken, auch wenn dies bedeutet, dass sie nicht so schön sein wird wie die Geschichte, die sie jetzt haben könnten, sagte sie.

Das kostet Dollar. Das wird Forschung erfordern. Das wird die Hässlichkeit der Geschichte nehmen.