Nach den Pandora Papers kontaktierten Met-Beamte US-Anwälte wegen Relikten, die Kambodscha angeblich gestohlen hatte

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Eine Sandsteinstatue namens Harihara, rechts, ist im Mai im Metropolitan Museum of Art in New York ausgestellt. Das Museum sagt, dass das Stück aus dem Süden Kambodschas stammt. Ein sehr ähnliches Stück wird in einer Anklageschrift eines Kunsthändlers beschrieben. (Salwan Georges/ALES)

VonPeter Whoriskey, Spencer Holzfäller und Malia Politzer 25. Oktober 2021 um 8:50 Uhr EDT VonPeter Whoriskey, Spencer Holzfäller und Malia Politzer 25. Oktober 2021 um 8:50 Uhr EDT

Ermittler der US-Staatsanwaltschaft trafen sich Anfang dieses Monats mit Beamten des Metropolitan Museum of Art, um zu besprechen, ob Relikte aus der Sammlung des berühmten Museums von antiken Stätten in Kambodscha gestohlen wurden.

Museumsbeamte sagten, dass neue Informationen über einige Stücke in ihrer Sammlung sie dazu veranlassten, sich an Beamte im südlichen Bezirk von New York zu wenden. Sie lehnten es ab, zu beschreiben, welche Fakten das Treffen vor etwa zwei Wochen auslösten.

ALES und das International Consortium of Investigative Journalists berichteten vor drei Wochen, dass die Met 12 Stücke besitzt, die einst im Besitz von Douglas Latchford waren oder von ihm vermittelt wurden. Weitere sieben Stücke an der Met kamen durch seine Mitarbeiter in das Museum.

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Die Berichterstattung ergab, dass Latchford zwei Offshore-Trusts gegründet hatte, die Relikte hielten. Diese Trusts wurden in den Pandora Papers enthüllt, einem Fundus von mehr als 11,9 Millionen Finanzunterlagen, die von der Internationales Konsortium investigativer Journalisten (ICIJ) und mit Nachrichtenorganisationen, einschließlich The Post, geteilt.

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Insgesamt hielten laut der Untersuchung 10 Museen auf der ganzen Welt mindestens 43 Relikte, die durch die Hände von Latchford oder seinen Mitarbeitern gegangen waren.

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Der Schritt der Met, sich mit Ermittlern zu treffen, kommt, als das Denver Art Museum sich darauf vorbereitet, vier Stücke nach Kambodscha zurückzugeben, die auch in den Pandora Papers zitiert wurden.

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Vor kurzem haben wir uns angesichts neuer Informationen zu einigen Stücken in unserer Sammlung an die US-Staatsanwaltschaft gewandt – um uns freiwillig zu melden, dass wir gerne bei jeder Untersuchung kooperieren, sagte die Met in einer Erklärung am Sonntag. Das Met hat auch eine lange und gut dokumentierte Geschichte darin, auf Forderungen in Bezug auf Kunstwerke zu reagieren, Objekte gegebenenfalls zurückzugeben, die Provenienz von Werken in der Sammlung transparent zu machen und weitere Forschung und Forschung durch die gemeinsame Nutzung aller bekannten Besitzgeschichten zu unterstützen.

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Bradley Gordon, ein Anwalt der kambodschanischen Regierung, sagte, dass die Met keine Regierungsbeamten wegen der Stücke kontaktiert habe.

'Das Erstaunliche ist, dass diese Museen sagen, dass sie [die Ursprünge der Relikte] erforschen, aber sie haben uns nicht kontaktiert', sagte Gordon. 'Wie können sie sagen, dass sie recherchieren, wenn sie nicht im Herkunftsland anrufen?'

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Die Met wandte sich an die US-Behörden, nachdem ICIJ und The Post dem Museum detaillierte Fragen zu Stücken geschickt hatten, die mit Latchford in Verbindung stehen, sagte Gordon.

Beamte der US-Staatsanwaltschaft im Südbezirk von New York lehnten eine Stellungnahme am Montag ab.

Kambodschanische Ermittler haben Stücke untersucht, von denen sie glauben, dass sie während Jahrzehnten des Krieges und des Tumults im Land ab den 1970er Jahren geplündert wurden, als Diebe die Schätze des alten Khmer-Reiches verwüsteten. Heute, sagen Wissenschaftler, befinden sich viele wertvolle Stücke in renommierten Privatsammlungen und Museen auf der ganzen Welt.

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Phoeurng Sackona, Kambodschas Ministerin für Kultur und bildende Kunst, sagte, sie sei überrascht zu erfahren, dass die Met in Zeiten von Krieg und Aufruhr in Kambodscha so viele Khmer-Relikte erworben habe. Die kambodschanische Regierung habe nie die Erlaubnis erteilt, unsere nationalen Schätze in die Vereinigten Staaten zu schmuggeln, sagte sie. Heute wünschen wir uns, dass das Metropolitan Museum als moralischer und gerechter Führer in der globalen Museumsgemeinschaft auftritt und unsere kostbaren geplünderten Antiquitäten unserem Volk zurückgibt.'

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Im Jahr 2013 gab das Met zwei Stücke nach Kambodscha zurück, und das Museum gibt an, dass es Untersuchungen durchgeführt hat, um festzustellen, ob andere Stücke in seiner Sammlung legal erworben wurden.

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Kritiker sagen jedoch, dass das Met wie andere Museen zurückhaltend war, kambodschanische Stücke zu untersuchen, die wahrscheinlich geplündert wurden.

Tess Davis, die geschäftsführende Direktorin der Antiquities Coalition, einer Organisation, die sich gegen den Handel mit kulturellen Artefakten einsetzt, kritisierte das Museum dafür, dass es nicht gründlicher reagierte, nachdem ein Mitarbeiter von Latchford im Jahr 2016 angeklagt wurde und Latchford selbst drei Jahre später angeklagt wurde.

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Die Met war es Kambodscha – und sich selbst – schuldig, eine vollständige und öffentliche Bilanz ihrer Khmer-Sammlung zu erstellen. Das sei nicht passiert, sagte Davis. Es gab noch immer keine vollständige und öffentliche Buchführung von der Met. Es ist nie zu spät, das Richtige zu tun, aber worauf wartet die Met zu diesem Zeitpunkt?

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Die Met-Sammlung hat zum Beispiel eine Sandsteinstatue einer Figur namens Harihara.

Die vom Museum veröffentlichten Informationen sagen, dass das Stück aus dem Süden Kambodschas stammt und beschreibt seinen Stil als Prä-Angkor-Zeit. Ein sehr ähnliches Stück wird in der Anklageschrift von Latchford beschrieben – dieselbe religiöse Figur, denselben Händler, dieselbe Zeit, denselben Ort.

Laut Anklage hatte Latchford die Harihara einem Händler übergeben, der half ihm 1974 beim Verkauf von Raubkunst. Drei Jahre später kaufte das Museum seine Harihara vom selben Händler.

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In einer schriftlichen Erklärung im vergangenen Monat sagte eine Sprecherin der Met, es sei nicht bekannt, ob die Harihara in ihrer Sammlung mit der Harihara identisch ist, von der die Staatsanwälte sagen, dass sie geplündert wurde. Latchford starb vor dem Prozess.

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In den letzten Jahren haben kambodschanische Beamte ein Team von Archäologen und Kunstexperten zusammengestellt, um ihr geplündertes nationales Erbe wiederzuerlangen. Einer der Personen, die für die Rückführungsbemühungen von entscheidender Bedeutung waren, ist ein ehemaliger Plünderer aus Latchfords Netzwerk, bekannt als der Löwe, der Archäologen bei der Ausgrabung von Tempeln geholfen hat, aus denen er Relikte gestohlen hatte. Der Löwe ist auch wichtig, um Fragmente zu bergen, die dazu beitragen könnten, ihre Rückkehr zu gewährleisten.

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Die Gruppe hat damit begonnen, eine Liste von Schätzen zusammenzustellen, die das Team glaubt, wurden geplündert. Laut den Aufzeichnungen gibt es 45 Relikte in der Sammlung der Met, die kulturell von großer Bedeutung sind und von denen die Teammitglieder glauben, dass sie geplündert wurden. Der Löwe sagte, dass er 33 der Relikte als Stücke erkannte, die er selbst gestohlen hatte, und weitere 11, von denen er oder andere in seinem Netzwerk Versionen gestohlen hatten, so kambodschanische Beamte.

Gordon, der Anwalt des kambodschanischen Ministeriums, sagte, sein Team habe kürzlich die Liste mit 45 Relikten an die US-Staatsanwaltschaft geschickt. Die kambodschanische Regierung will alle Gegenstände zurückgeben.

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